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(WSJ) U.S. Targets Huge Currency Scheme in Venezuela Before Maduro Inauguration

(WSJ) Treasury penalizes ex-officials it says perpetrated a huge fraud in Venezuela’s currency markets, days before the leftist leader starts a second term

The U.S. Treasury Department on Tuesday sanctioned a Venezuelan network that allowed the owner of media giant Globovision Tele C.A. and several state-connected businesspeople to illicitly make billions of dollars in profits from the country’s broken currency market.

The U.S. action is part of a comprehensive sanctions campaign Trump administration officials say is meant to pressure President Nicolás Maduro into restoring democratic order and the rule of law.

The latest action targets former Venezuelan Treasury officials, seven Venezuelan businesspeople and nearly two dozen of their companies, including Globovision, the country’s largest media company. It freezes their assets under U.S. jurisdiction, prevents their travel into the U.S. and bars American firms from working with the blacklisted entities. This all complicates their international business dealings.

The administration timed its latest salvo to fall ahead of Mr. Maduro’s Thursday inauguration to a second term following an election Washington says was fraudulent and expands a grip on power kept through violent repression.

Previous U.S. actions have detailed top Maduro regime officials running state-aided narco-trafficking and money-laundering operations and widespread corruption throughout the government. That includes in the food program Caracas says is to aid a starving population but the U.S. alleges is used for political control.

The sanctions follow prosecutions of several of the targeted individuals, including Alejandro Andrade, the former national treasurer, who once served as a bodyguard to Mr. Maduro’s predecessor Hugo Chávez. Mr. Andrade pleaded guilty in a U.S. court to taking more than $1 billion in bribes while in office.

Also targeted is Raúl Gorrín, president of Globovision and life insurance broker Seguros La Vitalicia. U.S. officials say Mr. Gorrín bribed Mr. Andrade and his successor, Claudia Patricia Díaz, to gain privileged rights to exchange currency for the Maduro government. Ms. Díaz, Mr. Chávez’s former nurse and another U.S. Treasury target, is fighting related money-laundering charges levied by Spanish prosecutors.

U.S. officials allege Mr. Gorrín and several of his associates used Venezuela’s widely used black market exchange rates—running at much higher rates—to reap billions of dollars in profits. Mr. Andrade told U.S. prosecutors those profits were transferred into assets overseas, including in the U.S. and Europe.

Calls and emails to Mr. Gorrín, his attorney in Miami, Howard Srebnick, Globovision and Venezuela’s Information Ministry weren’t immediately returned. Mr. Andrade is serving a 10-year U.S. prison sentence that he received late last year. Ms. Díaz, the other former national treasurer, couldn’t immediately be reached for comment, but has rejected the Spanish prosecutor’s allegations against her. In the past, the Maduro administration has routinely dismissed U.S. sanctions as part of an effort to destabilize Venezuela’s leftist government.

The U.S., in prosecuting its broad sanctions campaign against the Maduro government, is trying to disrupt operations and the political alliances that help the president stay in power. It also hopes that exposing the government’s activities will undermine political support in Venezuela and any remaining international backing.

“Venezuelan regime insiders have plundered billions of dollars from Venezuela while the Venezuelan people suffer,” Treasury Secretary Steven Mnuchin said. “The United States remains committed to holding accountable those responsible for Venezuela’s tragic decline, and will continue to use diplomatic and economic tools to support the Venezuelan people’s efforts to restore their democracy.”

Treasury’s actions target the small cadre of officials and Venezuelan elite that U.S. and ex-Venezuelan officials say are profiting from Mr. Maduro’s control of the government. That wealth that stands in contrast to a deepening economic contraction and the plight of most Venezuelans, circumstances that have sparked a mass migration out of the country.

Despite threatening to ban Venezuela’s most important resource, oil, the administration has so far held off from targeting the crude exports that American refiners buy to help keep America’s gasoline tank topped up. U.S. officials say that is in part because of fears it could give Mr. Maduro political ammunition as he blames the U.S. for his nation’s economic woes.

Since 2003, Venezuela has maintained a web of currency controls that restrict access to U.S. dollars, resulting in multiple exchange rates. U.S. officials say that has generated large profits for government officials and their allies who were allowed access to greenbacks and other foreign currencies. The profits were often then moved to offshore accounts and foreign companies, according to U.S. officials.

Caracas has made fewer dollars available in recent years as it struggles with an economic crisis. But the currency scheme the U.S. alleges was exploited by Mr. Gorrín and his network is still active, economists and Western diplomats say, because the government maintains control over dollar flows and many of the same people are still in power.

Despite the sanctions, the U.S. action on Tuesday allows American financial companies to gradually wind down their relationship with Globovision over the next year. Officials say that was meant to persuade Globovision to force out Mr. Gorrín and fellow owner and brother-in-law, Gustavo Adolfo Perdomo, of the company. U.S. Treasury officials say Mr. Perdomo and his wife, who are among the seven it targeted, were primary accomplices in the illicit activities.

Cosme de la Torriente, the Miami-based lawyer listed in Florida corporate records as the registered agent for one of those companies, Magus Holdings USA, Corp., didn’t respond to requests for comment on behalf of the owners.

(Reuters) U.S. sanctions Venezuela officials, Trump slams Maduro

(Reuters)

Venezuela's President Nicolas Maduro walks with his wife Cilia Flores upon their arrival at the airport in Beijing
FILE PHOTO: Venezuela’s President Nicolas Maduro walks with his wife Cilia Flores upon their arrival at the airport in Beijing, China September 13, 2018. Miraflores Palace/Handout via REUTERS

By Lesley Wroughton and Brian Ellsworth

NEW YORK/CARACAS (Reuters) – The United States imposed new sanctions on Venezuelan President Nicolas Maduro’s wife and several of his top allies on Tuesday as U.S. President Donald Trump urged members of the United Nations to support a “restoration of democracy” in the once-booming OPEC nation.

The measure sanctioned six officials in Maduro’s “inner circle,” including Vice President Delcy Rodriguez and Defense Minister Vladimir Padrino, and “blocked” a $20 million private jet identified as belonging to a front-man of a top official.

The move adds pressure to a government already widely criticized for economic collapse and undermining democracy. But it does not materially change Washington’s efforts to pressure Socialist Party stalwarts who have shown no willingness to hand over power or negotiate a transition.

“Today, socialism has bankrupted the oil-rich nation and driven its people into abject poverty,” Trump said in remarks to the United Nations General Assembly.

“We ask the nations gathered here to join us in calling for the restoration of democracy in Venezuela.”

Under Maduro, Venezuela has limited the powers of the opposition-run legislature, jailed opposition politicians and created a parallel congress with unlimited powers.

Inflation is running at 200,000 percent and basic foods and medicines, like rice or antibiotics, are increasingly difficult to obtain. That has fueled an exodus of Venezuelans to nearby Latin American countries, where borders are now overwhelmed by Venezuelan migrants.

Maduro says he is victim of an “economic war” led by U.S.-backed adversaries. He denies limiting political freedoms, insisting opposition leaders have plotted assassination attempts and sought to overthrow him through violent street protests.

On Tuesday, he said Trump’s comments were an apology for America’s history of colonialism in the region and offered words of support for the sanctioned officials who joined him during an event broadcast over state television.

“I’m surrounded by sanctioned (officials),” he said. “Thank you, Donald Trump, for surrounding me with dignity.”

He nonetheless said he hoped to arrange a face-to-face meeting with Trump. The White House last year responded to a similar request by saying such a meeting would happen when the country returned to democracy.

MADURO HANGS ON

The Trump administration has levied several rounds of sanctions against Maduro’s government since 2017.

Sanctions such as those published on Tuesday bar American citizens and companies from any dealings with the individuals in question, which blocks them from holding bank accounts or contracting services from U.S. firms.

“More personal sanctions can maybe deprive top Venezuelan officials from some ill-gotten gains but this will hardly destabilize the regime,” said Raul Gallegos, associate director of consultancy Control Risks.

A broader set of financial sanctions created last year bar American investors from acquiring newly issued debt, effectively locking the country out of credit markets and further fueling the country’s cash-flow problems.

A group of U.S. senators on Tuesday said they had introduced legislation seeking to address the crisis in Venezuela by, among other things, tightening sanctions and providing $40 million in humanitarian aid.

U.S. Vice President Mike Pence separately said on Tuesday the United States would provide an additional $48 million to “partners in the region” to confront the “humanitarian crisis” caused by the growing migration of Venezuelans.

The U.N. migration and refugees organizations said in a joint statement in August that 2.3 million Venezuelans are currently living abroad and more than 1.6 million have left since 2015. Venezuela does not release migration figures.

But Maduro in September said no more than 600,000 Venezuelans had migrated in the past two years, and that 90 percent of them want to return.

Maduro has hung to power in part because of continued support of members of the armed forces such as Padrino, 55, who was appointed defense minister in 2014.

The Treasury said that Padrino helped ensure the military’s loyalty to Maduro. In the past, it has accused high-ranking officers of corruption and undermining human rights.

First lady Cilia Flores, a lawyer and former attorney general who also ran the country’s legislature, frequently appears at public events with Maduro and is seen an important behind-the-scenes power broker.

Treasury also said a Gulfstream 200 private jet located in Florida had been identified as belonging to a front man of Socialist Party Vice President Diosdado Cabello, who the United States accuses of being involved in drug trafficking.

Reuters was unable to immediately obtain comment from Cabello, who denies the accusations.

Separately, several Latin American nations plan to present a complaint against Maduro’s government for alleged human rights abuses with the International Criminal Court (ICC) in The Hague, Peruvian Trade Minister Roger Valencia said in an interview.

The countries, which include Peru, Colombia, Paraguay, Uruguay and Argentina, hope to submit the complaint on Wednesday and were seeking backing from more countries to put pressure on Maduro.

(AP) Venezuela Supreme Court judge flees to US to protest Maduro

(AP)

FILE – In this Dec. 9, 2018 file photo, Venezuela’s President Nicolas Maduro speaks after voting in local elections in Caracas, Venezuela. A Venezuelan Supreme Court justice who has been a longtime government loyalist has fled to the U.S., on Jan. 2019, saying he’s protesting President Nicolas Maduro’s plans for a second term. Christian Zerpa told Miami-based broadcaster EVTV that Venezuela’s high court has become an appendage of Maduro’s inner circle. (AP Photo/Ariana Cubillos, File)
The Associated PressBy SCOTT SMITHPosted: Jan. 7, 2019 8:00 am Updated: Jan. 7, 2019 8:04 pm

CARACAS, Venezuela (AP) — A Venezuelan Supreme Court justice and longtime government loyalist who fled the socialist country for a new life in the United States called Nicolas Maduro an incompetent president leading the once-wealthy country to ruins.

Christian Zerpa’s embarrassing defection came days before Maduro begins his second term amid calls from critics and the international community to relinquish power.

Zerpa on Monday accused Venezuela’s high court of becoming a tool of Maduro’s inner circle, lacking any judicial independence since he and a group of ruling party members were appointed to the bench in 2015.

“Nicolas Maduro doesn’t know the constitution, and he doesn’t know the laws,” Zerpa said in a Florida news conference. “This has no other name than a dictatorship.”

A once wealthy oil nation, Venezuela is in the throes of a historic crisis after two decades of socialist rule. Millions have fled, while runaway inflation leaves those remaining behind struggling to afford scarce food and medicine.

Maduro is expected to take his oath of office on Thursday before the Supreme Court, launching his second, six-year term.

Political opponents and many foreign nations consider it illegitimate, saying his re-election in May was a sham because popular opponents were banned from running and the largest anti-government parties boycotted the race.

Zerpa said that he fled with his family because he didn’t want to play a role legitimizing Maduro’s rule. Relatives staying behind have since been visited by Venezuela’s intelligence police, he said.

“Maduro is incompetent,” Zerpa said. “The country and it public companies are in ruins.”

In far-reaching comments, Zerpa said the military lacks a national conscience for allowing Maduro stay in power, and he accused Supreme Court chief justice Maikel Moreno of having ties with drug traffickers.

Zerpa didn’t provide evidence, holding back sensitive information, but said that he’s ready to cooperate with a sweeping U.S. investigation into corruption and human rights abuses among Venezuela’s well-connected.

Maduro loyalist Moreno said Sunday that Zerpa fled Venezuela to escape allegations of sexual harassment charges lodged by women in his office. Zerpa denied Moreno’s claims.

Zerpa surfaced publicly in Miami on Sunday, describing how he received directions from the influential first lady Cilia Flores on how to rule in politically sensitive cases.

As a newly installed justice, he recounted being summoned to the court and told to sign off on a key ruling without first reviewing its details. It disqualified three elected representatives of Amazonas state from taking their seats in congress following the opposition’s sweep of legislative elections in 2015.

The key ruling cemented Maduro’s power, preventing the opposition from amassing a two-third super majority that would have severely curtailed Maduro’s power.

Zerpa apologized for propping up Maduro’s government as long as he did, saying that he feared being jailed as a dissident where his life would be put at risk.

“I will not be able to return to Venezuela,” Zerpa said. “I am a dead man.”

Zerpa is among the top Venezuelan officials who have been sanctioned by Canada, but he has not been targeted by U.S. authorities, who accuse dozens in Maduro’s administration of using their power for personal gain.

Pressure has been mounting against Maduro internationally and from his political opponents still inside Venezuela.

A dozen Latin American governments and Canada delivered a blistering rebuke Friday, rejecting the legitimacy of Maduro’s second term and urging him to hand over power as the only path to restoring democracy.

The opposition-led congress on Saturday opened its session for the year vowing to battle against Maduro’s socialist administration.

Maduro says he intends to take the oath despite his critics and press ahead with the socialist revolution, promising a turnaround of the failing economy.

“The revolution is stronger today than ever, more experienced than ever, to defend the sovereignty of the country,” he said. “Venezuelans have the opportunity to enjoy 2019 as a year of prosperity and progress.”

Opposition lawmaker Julio Borges, who lives in exile fearing for his safety, sent a letter Monday to the leaders of Latin American nations. He urged Mexico and Spain to join the broad effort to help return Venezuela to democratic rule.

“The inhuman arrogance of this dictatorship led by Nicolas Maduro personally challenges the heads of state of the region,” Borges said. “It’s not fair that a whole country should perish to satisfy one man’s lust for power.”

(ZH) Russia To Withdraw Bombers From Venezuela After White House Pressure

(ZH) The White House announced late in the day Wednesday that Russia will withdraw its long range nuclear capable bombers parked in Venezuela since Monday which flew to Caracas on a 10,000km mission in a show of support for socialist President Nicolás Maduro. White House spokeswoman Sarah Sanders stated “the planned departure came after the Trump administration spoke with Russian officials,” according to a breaking WSJ report.

The departure is planned for Friday, however, the WSJ also noted a Russian embassy representative in Washington said Moscow has not announced a departure date. Instead the Russian military touted a ten hour flight carried out over the Caribbean Sea on Wednesday while accompanied at times by Venezuelan fighter jets, announcing the provocative lengthy flyover in America’s backyard via official Russian media. Perhaps it was Moscow sending a big middle finger just before departure of the aircraft from Venezuela?

Image released by Russian official TASS news agency late Wednesday.

The Russian Defense Ministry’s press service announced via TASS:

During the international visit of the Aerospace Defense Forces’ delegation to the Bolivarian Republic of Venezuela, pilots of strategic bombers Tu-160 conducted a flight in the airspace over the Caribbean Sea. The flight lasted for about 10 hours.

“In certain parts of the route, the flight of Russian bombers was conducted together with Su-30 and F-16 fighter jets of the Venezuelan National Bolivarian Military Aviation. The pilots from the two countries practiced air cooperation when fulfilling air tasks,” the defense ministry added.

Perhaps anticipating widespread condemnation from the United States and the West, press release added that “the flight was performed in strict accordance with international rules of using airspace.”

The flight of the pair Tu-160 strategic bombers and support aircraft from Russia to Venezuela drove world headlines early this week after the bombers touched down at Simon Bolivar International Airport in capital Caracas on Monday. Russian state media promoted the flight, which involved training in areas such as aerial refueling. It was the first time Russian bombers touched down in Venezuela since prior visits in 2013 and 2008.

The internationally isolated Maduro regime has found itself increasingly reliant of Russia for aid. Last week the Venezuelan president visited Moscow and signed an estimated $6 billion deal with Putin, involving Russian commitments of major investment in the oil and mining sectors, with military modernization aid a focus of the agreement.

During last week’s trip to Moscow, Maduro had called Russia a “brother country” with which Venezuela had “raised the flag for the creation of a multipolar and multicentric world.”

Russian bombers parked in Venezuela this week, via Russian state media

Meanwhile Secretary of State Mike Pompeo had slammed Russia for sending the pair of bombers “halfway around the world” to Venezuela in comments posted to Twitter late Monday. “The Russian and Venezuelan people should see this for what it is: two corrupt governments squandering public funds, and squelching liberty and freedom while their people suffer,” Pompeo stated. The tweet set off a war of words and condemnation from Russian counterparts, which called Pompeo’s words “undiplomatic” and “unprofessional”.

No doubt the image of Russian nuke-capable bombers and allied Venezuelan fighter jets circling for ten hours over the Caribbean  smack dab in America’s own backyard — will surely be taken by White House and Pentagon officials as a major provocation.

But the United States can also already claim the victory given reports that Russia has now agreed to withdraw the aircraft and and will send them packing back home.

(Reuters) Venezuela settles $1.2 billion creditor claim to protect Citgo

(Reuters) Cash-strapped Venezuela settled a $1.2 billion arbitration claim that will prevent a creditor from stripping away its crown jewel foreign asset, the U.S.-based Citgo Petroleum Corp refining business, according to Canadian court documents.

The deal with Crystallex International Corp suspends the Canadian mining company’s push for a court-ordered auction of control of Citgo as a way of collecting on an arbitration award against Venezuela that has grown to more than $1.4 billion with interest. Citgo is based in Houston, Texas.

Venezuela completed an initial payment of $425 million, mostly in the form of “liquid securities,” on Nov. 23, according to a filing in the Ontario Court of Justice, where Crystallex sought protection from creditors in 2011.

Part of the payment was made in bonds issued by Venezuela and its state oil company, PDVSA, according to a Venezuelan finance industry source with knowledge of the issue.

Venezuela agreed to pay the remainder in installments by early 2021. If Venezuela fails to post collateral by Jan. 10 for the remaining payments, Crystallex can restart legal proceedings.

A U.S. judge in Delaware was scheduled to hear on Dec. 20 Crystallex’s arguments for a court-ordered auction of control of Citgo. The company’s three U.S. refineries are a key destination for Venezuela’s crude exports, and Citgo has been valued in the billions of dollars.

Venezuela has managed to protect Citgo even though the country has been crippled by an economic crisis and U.S. sanctions, and has halted payments on tens of billions of dollars of debt. Caracas made payments last month to investors who hold bonds secured by Citgo shares.

China goes bananas for world’s smelliest fruit

Venezuela expropriated a Crystallex gold mining project in 2011, which led to the 2016 arbitration award. Crystallex and Venezuela reached an agreement last year, but Caracas failed to maintain payments after transferring $75 million.

As Venezuela’s debt defaults have piled up and U.S. sanctions have isolated the country, creditors have closed in on overseas assets of PDVSA.

ConocoPhillips said in October it had received $345 million in the third quarter from PDVSA as part of a four-year deal to settle a $2 billion arbitration award stemming from the loss of assets during a 2007 nationalization drive.

Rusoro Mining Ltd reached a settlement with Venezuela in October. The Canadian mining company began pursuing Citgo this year to collect on a $1.3 billion arbitration award over the nationalization of its gold assets in the country.

(CNA) US preparing to add Venezuela to terrorism sponsors list: Source

(CNAWASHINGTON: The United States is preparing to add Venezuela to its list of state sponsors of terrorism but no final decision has been made, a person familiar with the deliberations said on Monday (Nov 19).

Adding Venezuela to the list could limit US economic assistance and impose financial restrictions on a country already suffering from hyperinflation, mass migration and shortages of food and medicine.

Discussions on the issue have moved forward in recent days with strong lobbying from Republican Senator Marco Rubio, who has long pressed the administration to take a tougher stand against the government of Venezuelan President Nicolas Maduro, the source said.

The Trump administration has levied several rounds of sanctions against Maduro’s Socialist-led government since 2017, accusing it of undermining democracy.

A time frame for a decision on whether to add Venezuela to the terrorism list had not yet been determined, the source said.

The four countries currently on the list – North Korea, Iran, Sudan and Syria – have been found to “have repeatedly provided support for acts of international terrorism”.

The Washington Post, which first reported that the Trump administration was considering the designation, said the US State Department had been asking for feedback on the proposed move from various agencies in recent days.

A State Department spokesperson said it “consistently and on an ongoing basis reviews available information and intelligence, from many sources, on possible state-level involvement in terrorism, evaluating all credible, verified, and corroborated information in its entirety.”

The White House declined to comment.

A senior US official said earlier this month that the Trump administration was “looking at all potential avenues” to pressure Maduro’s government.

“We believe his presidency to be illegitimate,” the official said, reiterating Washington’s rejection of the outcome of Venezuela’s elections earlier this year. Maduro won a new six-year term in May but his main rivals disavowed the election and alleged massive irregularities.

“The regime really understands that the world is getting smaller for them. And that’s the kind of pressure that is needed to really change minds in the regime. The sanctions are having an effect,” the official said.

 

(ZH) Maduro Scrambles To Repatriate Venezuela’s Gold After Trump Crackdown

(ZH) Nicholas Maduro, Venezuela’s seemingly unshakable authoritarian ruler who has managed to hang on to power for years longer than even the most fervent optimists predicted when his country collapsed into a hyperinflationary supernova, is starting to sweat.

Just four days after president Trump signed an executive order last Thursday enabling new sanctions on Venezuela’s gold sector, in a bid to disrupt trade with Turkey which U.S. officials believe is undermining efforts to cripple Venezuela’s economy and force Maduro and members of his government out of office, Maduro is now seeking to repatriate about $550 million in gold bars from the Bank of England over fears it could be caught up in international sanctions on the country.

There are two problems: i) Maduro is probably too late now that the US has effectively placed a lien on Venezuela’s gold, and ii) there is barely any precious metal left.

Venezuela’s hard currency holdings have dwindled as existing U.S. financial sanctions have effectively blocked President Nicolas Maduro’s government from borrowing on international markets. According to the IMF, venezuela’s gold reserves were just above 5MM troy oz most recently, down from a recent peak just below 12 million. Much of this decline is due to the country’s payment for imports in gold, and is what the US is hoping to curb going forward.

As a result, Maduro’s government is now – belatedly – hoping to redo what his predecessor Hugo Chavez did several years ago when he prudently repatriated the bulk of Venezuela’s gold, and now Maduro is seeking to repatriate the 14 tonnes of gold held in the Bank of England back to Venezuela.

Confirming that this transaction won’t be exactly “smooth”, Reuters reports that the Bank of England has “sought to clarify what Venezuela wants to do with the gold”, suggesting that despite Venezuela being the rightful owner of this gold, it is about to face challenges in getting it back.

According to Reuters, the plan has been held up for nearly two months due to difficulty in obtaining insurance for the shipment, needed to move a large gold cargo, although the real reason is likely quite different.

“They are still trying to find insurance coverage, because the costs are high,” an official told Reuters.

Losing access to the gold would be a huge blow to the country’s rapidly dwindling finances, and also to Maduro’s rule who has been able to keep on the good side of the military thanks to generous bribes. It would also further crush the already struggling population as lack of hard currency will create even greater shortages of basic goods ranging from staple foods to drugs and toilet paper.

The amount held by the BOE is equivalent to five times the total hard currency that Venezuela has sold in 2018 via hard currency auctions that are carried out under the country’s 15-year-old exchange control system, according figures compiled by local consultancy Sintesis Financiera.

While the government has promised to auction 2 billion euros in foreign exchange over an unspecified time frame, it has yet to say where it plans to obtain those funds. Meanwhile, even if somehow Venezuela manages to repatriate the gold – which now looks unlikely – the new U.S. sanctions could make selling it to raise hard currency difficult.

“If the government wants to carry out operations with the gold that it plans to bring, it would have to be done with allied countries because of the sanctions,” said Tamara Herrera, an economist with Sintesis Financiera.

The government has promised to auction 2 billion euros in foreign exchange over an unspecified time frame, without saying where it plans to obtain those funds.

Meanwhile, Turkey has emerged as the biggest buyer of Venezuela gold: Caracas has been exporting gold to Turkey in the last year, a business that has grown as Maduro has built up ties with Turkish President Tayyip Erdogan. As such, selling the gold directly from the Bank of England to a foreign buyer would be logistically easier than shipping it, but could also risk running foul of sanctions especially now that Erdogan is trying to get back on Trump’s good side.

As noted above, Venezuela’s late socialist leader Hugo Chavez, sending which way the wind is blowing and citing the need for Venezuela to have physical control of central bank assets, in 2011 repatriated around 160 tonnes of gold from banks in the United States and Europe to the central bank in Caracas. But some of Venezuela’s gold remained in the Bank of England. Starting in 2014, Venezuela used this gold for “swap” operations in which global banks lent Venezuela several billion dollars with the gold as collateral.

Meanwhile, as shown in the chart above, Venezuelan central bank statistics show the central bank’s gold holdings by June this year had dropped to 160 tonnes from 364 tonnes in 2014, as some of the swap agreements expired without Venezuela returning the funds – leaving the gold in the hands of the banks. By 2017, swap agreements with Caracas became impossible due to U.S. sanctions, which blocked U.S. financial institutions from bankrolling any new financing operations, while leaving the legal fate of pledged gold in limbo.

(CNBC) Venezuelan inflation approaches 150,000% as Maduro’s efforts to curb huge price increases fail

(CNBC)

  • The Bloomberg Café Con Leche Index, which gauges Venezuela’s inflation through the price of a cup of coffee, showed an annual inflation rate of 149,900 percent after its latest reading.
  • The staggering inflation print comes after the Venezuelan government issued a new currency, the “sovereign bolivar.” One sovereign bolivar was worth 100,000 “old” bolivars.
  • These efforts initially helped, but the currency has recently plunged, however.

Venezuela's President Nicolas Maduro 

Marco Bello | Reuters
Venezuela’s President Nicolas Maduro

Venezuelan President Nicolas Maduro‘s most-recent attempt to stop his country’s massive inflation problems is failing, at least according to one measure.

The Bloomberg Café Con Leche Index, which gauges Venezuela’s inflation through the price of a cup of coffee, showed an annual inflation rate of 149,900 percent after its latest reading.

The staggering inflation print comes after the Venezuelan government issued a new currency, the “sovereign bolivar.” One sovereign bolivar was worth 100,000 “old” bolivars. The purpose of the new currency was to normalize day-to-day transactions as the country battles through years of hyperinflation. The new currency is also pegged to petro, a digital currency issued by the Venezuelan government that many consider is illegal.

These efforts initially helped as the sovereign bolivar held in a range between 95 and 115 per U.S. dollar, Bloomberg reported citing data from Monitor Dolar. On Monday, however, the bolivar traded at 276.53 per dollar, Monitor Dolar data showed.

Venezuela’s troubles come as the country with the biggest oil reserves in the world deals with an ongoing humanitarian crisis. Venezuela faces shortages of food, medicine and other basic goods.

On top of that, the Trump administration has sanctioned dozens of Venezuelans associated with Maduro’s regime, including his wife, Cilia Flores. The Treasury Department also seized a $20 million private jet belonging to Diosdado Cabello — the vice president of Venezuela’s socialist party — back in September.

Venezuela’s inflation is expected to keep spiraling out of control, too. The International Monetary Fund said in June it expected inflation in Venezuela to hit 1 million present in 2018, noting the country is “stuck in a profound economic and social crisis.”

(BBG) Former Julius Baer Banker Gets 10 Years for Venezuelan Plot

(BBG) A former Swiss banker was sentenced to 10 years in prison for his role in a plot to launder $1.2 billion stolen from Venezuela’s state-owned oil producer, but the judge said she may reduce his term if prosecutors are satisfied with his cooperation.

The banker, Matthias Krull, 45, was sentenced Monday in federal court in Miami, where he pleaded guilty on Aug. 22. He admitted that he joined a network of money launderers that used real estate and false-investment schemes to hide funds taken from Petroleos de Venezuela S.A., known as PDVSA.

Krull was among eight people charged by the Justice Department in July in the matter and was the first to plead guilty. Another defendant, Abraham Edgardo Ortega, the former executive director of finance at PDVSA, is scheduled to appear in Miami federal court on Wednesday and plead guilty, court records show. Like Krull, Ortega is also charged with conspiracy to commit money laundering.

U.S. District Judge Cecilia Altonaga imposed a $50,000 fine on Krull and ordered him to forfeit $600,000, or the amount in fees that he earned for helping to launder funds. Prosecutors said he tried to launder $600 million and actually moved $60 million.

The judge said Krull had led an “honorable and righteous life” and had been active in his church before he helped to funnel money out of Venezuela.

“These actions seem to be at odds with the man I have before me,” Altonaga said. “It’s almost like you’re two people. You allowed yourself to go along and take actions which you knew in your heart of hearts were wrong.”

While she imposed the maximum sentence he faced, she said she may lower the term if prosecutors say he provided “substantial assistance” to their investigation. Krull attorney Oscar Rodriguez said Krull has been cooperating with prosecutors. They’re looking into Venezuelan President Nicolas Maduro, his three stepsons, and Raul Gorrin, owner of the Globovision television network in Venezuela, a person familiar with the matter said.

‘Blame Myself’

At the hearing, Krull apologized to the people of Venezuela, the U.S. government, his wife and his three young children.

“I fully blame myself for being in this situation,” Krull said as he sobbed. “I apologize for making a bad decision. I pray and hope you won’t look at me as a bad person.”

Krull, who is free on $5 million bail, won’t have to report to prison until April 29, the judge ordered.

His arrest on July 24 set off an internal investigation by his former employer, Julius Baer Group Ltd., Switzerland’s third-largest wealth manager, to determine whether others at the bank played a role in the scandal. The bank is also reviewing all of its client accounts worldwide to determine the source of funds, placing a particular emphasis on Latin America.

Read More: Julius Baer Is Said to Have Law Firm Look at Banker Accounts

The bank is in the third and final year of a so-called deferred-prosecution agreement to avoid U.S. prosecution after admitting in 2016 that it helped thousands of Americans conceal billions of dollars in assets. Julius Baer paid $547 million in penalties, and two bankers pleaded guilty. A former Julius Baer banker also pleaded guilty last year in New York for his role in funneling money from an Argentinian sports-marketing company to officials at world soccer’s governing body, FIFA.

“Mr. Krull is a former employee who has been sentenced to charges brought against him in his personal capacity — the bank is not charged of any wrongdoing,” said Julius Baer spokeswoman Larissa Alghisi. “The charges brought against Mr. Krull are not related to the matters covered in the bank’s DPA, and we have no indication that these events will have any impact on the DPA.”

Panama Rainmaker

Krull, who was born in Germany, lived in Venezuela as a boy and later in Mexico and Switzerland before joining Julius Baer and moving to Panama. He was considered a rainmaker who managed accounts for Venezuelan officials and kleptocrats, and he amassed more than 500 accounts with more than $500 million in assets, the person familiar with the matter said.

Prosecutors say he joined a conspiracy that involved money managers and brokerages, as well as banks and real-estate firms.

Aside from the PDVSA, FIFA and tax-evasion scandals, Julius Baer said in March that it suspended an employee in Russia while the bank looked into allegations made by Swiss federal prosecutors.

(zh) Venezuela Ditches US Dollar, Will Use Euros For International Trade

(zhVenezuela has just taken the next step in its quest to “free” itself from the tyranny of US dollar hegemony. One year after the country said it would stop accepting US dollars as payment for its (ever shrinking) oil exports (saying the country’s state-run oil company would accept payment in yuan instead), Venezuelan Vice President for Economy Tareck El Aissami said Tuesday that Venezuela will officially purge the dollar from its exchange market in favor of euros.

While we’re sure that Venezuelan President Nicolas Maduro would love to frame this as his latest gesture of defiance against tyrannical imperialist overreach by Washington, which he has blamed for aggravating the country’s humanitarian crisis by waging an “economic war” against the oil-rich nation, remember that the US effectively blocked the Venezuelan government from transacting in dollars last year when it imposed restrictive sanctions on the Maduro regime and the country’s state-run oil company, PDVSA. Maduro started the process of moving the country’s DICOM system of official tiered exchange rates in September 2017 when he declared that Venezuela would use a “new system of international payments.”

“Venezuela is going to implement a new system of international payments and will create a basket of currencies to free us from the dollar,” Maduro said in an hours-long address to a new legislative superbody, without providing details of the new mechanism.

“If they pursue us with the dollar, we’ll use the Russian ruble, the yuan, yen, the Indian rupee, the euro,” Maduro declared.

The sanctions have largely excluded Venezuela from international capital markets and the US dollar-based financial system, forcing Maduro’s regime to rely on money-for-oil loans extended by China. 

Maduro and many senior members of his government have been personally singled out for sanctions by the Treasury Department, a punishment that Maduro has called “an honor.”

To help seed the Venezuelan financial system with euros, the country’s cash-strapped central bank is planning to auction 2 billion euros some time between November and December.

The American “financial blockade” of Venezuela affects both the country’s public and private sectors, including pharmacy and agriculture, and shows “just how far the imperialism can go in its madness,” the vice president said.

Venezuela’s floating exchange rate system, Dicom, “will be operating in euro, yuan or any other convertible currency and will allow the foreign exchange market to use any other convertible currency,” El Aissami said.

The vice president added that all private banks in Venezuela are obliged to participate in the Dicom bidding system.

Even if it’s insignificant relative to Russia and China’s plans to create an alternative global financial system based on rubles and the yuan, this move is one more blow against US dollar hegemony, and one more step into the open arms of China, which has helped keep Maduro’s teetering regime afloat in the face of an assassination attempt and an aborted US-backed coup.

(OBS) Opositor de Maduro “suicida-se” na sede dos serviços secretos

(OBS) Fernando Alban foi acusado de ter participado no ataque com drones contra Maduro em agosto. Autoridades dizem que saltou do 10.º andar do edifício quando foi à casa de banho.

O presidente Nicolas Maduro

Um político venezuelano que estava detido por suspeitas do envolvimento no alegado atentado contra Nicolás Maduro, em agosto, morreu nas instalações da polícia secreta daquele país. As autoridades dizem que se tratou de suicídio, mas a oposição não acredita.

O caso aconteceu na noite de segunda-feira. A versão oficial diz que Fernando Alban estava na sede do Serviço Bolivariano de Inteligência, à espera de ser levado para tribunal, quando pediu para ir à casa de banho. E que se terá lançado do décimo andar, perdendo a vida.

A tese das autoridades é partilhada pelo próprio procurador-geral da Venezuela, Tarek William Saab, que reforçou a informação de que o líder opositor Fernando Albán cometeu suicídio. De acordo com Saab, que falou à televisão pública VTV, “o cidadão pediu para ir à casa de banho e, uma vez lá, atirou-se do décimo andar” da sede dos serviços de informação venezuelanos. Ainda assim, o procurador-geral anunciou que haverá uma “investigação completa”.

Mas o partido de oposição a Maduro contesta essa versão. Segundo Júlio Borges, fundador do partido Primeiro Justiça e atualmente exilado na Colômbia, o vereador do município Libertador, em Caracas, estaria a ser pressionado para denunciar “uma série de gente”. “É impossível que uma pessoa de profunda convicção católica se tenha suicidado. Todos os que falaram com ele viram-no sólido, forte e com convicções”, disse o dirigente da oposição venezuelana, citado pela Renascença.

Logo após a morte do dirigente político ter sido tornada pública, centenas de pessoas saíram à rua em sinal de protesto e participaram numa vigília com velas em frente à sede dos serviços secretos (Sebin) enquanto gritavam, sob a vigilância de polícias que os cercavam: “não é um suicídio, é um homicídio”.

“Nós estamos golpeados e doridos e, ao mesmo tempo, convictos de que o que aconteceu com o Fernando tem de nos dar força para continuar a lutar. A Venezuela não pode ser um pais de torturadores, de violência, de morte e de violações dos direitos humanos. Tem de ser um pais livre, democrático, de progresso, e não a miséria em que Nicolás Maduro e a sua gente a tornou”, acusa Júlio Borges.

O partido da oposição venezuelano Primeiro Justiça, do vereador Fernando Albán, assegurou hoje que o político foi “assassinado às mãos do regime de Nicolás Maduro”, recusando aceitar a tese de suicídio. “Com profunda dor e sede de justiça dirigimo-nos ao povo da Venezuela, especialmente aos justiceiros de todo o país, para informar que o vereador Fernando Albán morreu assassinado às mãos do regime de Nicolás Maduro no SEBIN (Serviços Secretos) da Plaza Venezuela”, disse o partido num breve comunicado.

“Exigimos a verdade das coisas e declaramos que esta dolorosa situação demonstra o pior da ditadura: um sistema de morte que penetra na consciência de quem defende a liberdade na Venezuela”, adiantou o partido, que também pede justiça. Albán era vereador no município de Libertador, na capital venezuelana, Caracas, sede de todos os poderes públicos e território considerado bastião do chavismo governante.

Também não faltam reações nas redes sociais e mensagens de revolta e indignação pela morte de Alban, acusando mesmo o regime de Maduro de assassinato.

Já o Cardeal Jorge Urosa Savino veio exigir uma investigação à morte do autarca. O cardeal considera que é “uma morte estranha, inexplicável e inesperada, de um homem pacífico, sereno”.

Na Venezuela, há 236 presos políticos, segundo a organização não-governamental Foro Penal referida pela Veja. Alban estava preso desde sexta-feira, acusado de ter participado do ataque com dois drones contra Maduro, em 4 de agosto, quando este discursava durante uma parada militar na capital venezuelana. Pelo menos 30 pessoas estão a ser investigadas no caso.

Nicolás Maduro responsabiliza, por seu turno, o deputado Julio Borges como autor moral do atentado. Para Maduro, o governo da Colômbia e Borges articulam a queda do regime venezuelano.

(BBG) Venezuelan Refugees Send Billions Back Home, Helping the Lucky Survive

(BBG) The transfers, as little as $10 a month, trickle into people’s pockets through networks of small businesses and relatives fortunate enough to have a foreign bank account.

Venezuela has essentially stopped exporting oil and in its place, started exporting people.

Oil production has plunged almost two-thirds in the past 16 years, turning the country with the world’s biggest proven reserves into a mere fringe player in global markets. Venezuelans, meanwhile, are fleeing in droves. An estimated 1.6 million have left since 2015—roughly 5 percent of the population. The United Nations now estimates that are some 2.3 million Venezuelans living abroad, while in 2005 there were only 437,000.

This new export is paying dividends. As the Venezuelan diaspora earns ever greater income, they’re sending more to struggling relatives back home. Remittances surged to $1.5 billion in 2017 and will climb a further 60 percent this year to $2.4 billion, according to Caracas-based consultancy Ecoanalitica.

This is a paltry sum, compared to the riches that a good year of oil exports can generate. And it’s just a fraction of what traditional remittance-dependent nations receive. (Tiny El Salvador, for instance, takes in some $5 billion a year.) But in a country where millions have been driven into deep poverty by hyperinflation and economic paralysis, every dollar counts.

The transfers, as little as $10 a month, evade currency controls and trickle into Venezuelans’ pockets through networks of small businesses and relatives lucky enough to possess foreign bank accounts. Ecoanalitica estimates that roughly 2.1 million Venezuelans sent money home last year. Asdrubal Oliveros, a company director, says access to dollars has split Venezuela as it faces inflation expected to soar to 1 million percent this year, as well as shortages of everything from chicken to car parts.

“You practically have two societies living side by side,” said Oliveros. For those without help from abroad, “hyperinflation makes it very, very likely they’ll end up in poverty or immiserated.”

For Kelly Marcano, a 40-year-old pediatrician in Petare, a vast hillside slum in Caracas, the $20 her brother Gabriel Marcano sends each month ensures his five relatives get three meals a day.

Before Gabriel Marcano moved to Lima in December, Kelly Marcano was the breadwinner—when bread could be had. First, the family reduced portions and then cut out meat almost entirely, until Kelly Marcano found herself skipping meals altogether. Marcano stabilized her family’s diet, once money from Peru started arriving. “We’re still sacrificing, but at least our food is guaranteed,” she said.

In Petare, a carton of eggs costs 120 bolivars and kilo of chicken is about 78 bolivars—around $1.20 and $0.75 respectively. The prices are a steal for the select few with hard currency, but for most it’s a major expense.

“It’s like magic,” said Gretty Tovar, 44, who lives a few doors from the Marcanos, said of stretching her salary to cover costs. “It’s never enough. Your money vanishes buying a hunk of cheese.”

For poor countries, remittances have long been a mainstay: The World Bank estimates that some $80 billion was sent to South America in 2017. Economists say, however, that it’s impossible to gauge exactly how much is arriving in Venezuela. But as the oil industry collapses—thanks to a lack of investment, the ouster of foreign companies from joint ventures and a brain drain of engineers and executives—remittances are ever more important.

“Venezuela is moving in the direction of Haiti,” said Manuel Orozco, director of the Migration, Remittances and Development Program at Inter-American Dialogue, a Washington think tank.

Wages and prices are warped, thanks to currency controls the late Hugo Chavez established in 2003 in a bid to stem capital flight. They have become only more baroque under his successor, Nicolas Maduro.

The black market sets most prices. Officially, dollars sell for around 62 bolivars, while they fetch more than 100 on the street. Rates are tracked and published online by virtual exchange houses and news outlets, which base them in part on what dollars fetch at the Colombian border. In the end, each transaction is haggled out. Maduro, like his charismatic predecessor before him, has railed against the “criminal” or “mafia” dollar, and the government has jailed people accused of gouging consumers and spiriting banknotes out of the country.

“They’re applying economic warfare tactics on us,” Maduro said in a televised meeting with businessmen Sept. 5. “But all those war mechanisms will be dismantled, and a healthy, fluctuating, free and stable exchange system will prevail.”

This year, the Maduro administration has tacitly embraced free-market rates as it rejiggers controls, including a 95 percent currency devaluation and lopping five zeros off the bolivar last month. In August, the regime enabled businesses and individuals to swap money at designated trading houses.

Francisco Rodriguez, chief economist of New York investment bank Torino Capital, said the adjustments are part of an effort to harness additional revenue. “But they won’t be able to successfully do that until they’re willing to recognize and validate the market equilibrium rate—the black market,” Rodriguez said.

Until then, Venezuelans will continue to seek help across borders.

“Two years ago, it was nothing,” said Oliveros. “As long as the situation continues, it’s only going to get bigger.”

(GUA) Venezuela: nearly 2m people have fled country since 2015, UN says

(GUA) UN refugee agency chief called for a ‘non-political and humanitarian’ response to the exodus

Venezuelan migrants living in Medellin, Colombia sleep as they wait to attend a job fair on 27 September. The United Nations reported that 2.6 million Venezuelans are now living abroad.
 Venezuelan migrants living in Medellin, Colombia sleep as they wait to attend a job fair on 27 September. Photograph: Joaquin Sarmiento/AFP/Getty Images

Nearly two million people have fled Venezuela’s economic and political crisis since 2015, according to the UN which called for a “non-political” response to an exodus that is straining regional resources.

“Some 5,000 people are now leaving Venezuela daily – the largest population movement in Latin America’s recent history,” UN refugee agency (UNHCR) chief Filippo Grandi told the organisation’s executive committee on Monday.

“A non-political and humanitarian approach is essential to help states receiving them in growing numbers,” he added.

UNHCR spokesman William Spindler told AFP that 1.9 million people had left the country since 2015, an increase on a previous count of 1.6 milion.

According to the UNHCR, 2.6 million Venezuelans are now living abroad.

Colombia, which has taken in more than a million Venezuelans, called last week for a regional response, saying the migrant crisis was costing it about 0.5% of GDP – around $1.5m.

Grandi applauded Latin American countries for keeping their borders open, but said the regional response needed more “coherence”. But the countries concerned also needed more support, he conceded.

Oil income-dependent Venezuela’s economic woes began in 2014 with the crash in the price of crude.

Venezuelan president Nicolás Maduro’s government has since been slapped with a range of sanctions over its crackdown on the opposition and civil society critics.

(EurActiv) Spain PM Sánchez calls for Venezuelan migrant quotas

(EurActiv)

Venezuelan people wait in line to leave Brazilian territory, in Pacaraima, Brazil, 19 August 2018. Almost 1200 Venezuelan migrants have left Brazil during the last hours, following a violent incident where a campsite and belongings of Venezuelan people was burnt, according to numbers by the Brazilian Army. [Geraldo Maia/EPA/EFE]

Spain’s Prime Minister Pedro Sánchez said on Thursday (30 August) that Latin America should adopt a “quota system” to better manage the Venezuelan migrant crisis.

Sánchez was speaking on a trip to Colombia, which has been inundated with hundreds of thousands of Venezuelans fleeing economic meltdown in their homeland.

“If we think of Latin America as a supportive community, it’s clear that a quota system could be a good solution,” Sánchez told Blu Radio.

The socialist PM said it’s a similar deal to that which Spain is proposing in the European Union in the face of mass migration from Africa in particular.

Last month, the EU’s border agency warned that Spain is developing into the chief path for migrants trying to enter Europe.

Sánchez backs Morocco’s call for support to stem migrant flows

Spanish Prime Minister Pedro Sánchez has included Morroco’s pending demands of resources for border management, in a letter addressed to the European Commission requesting further emergency assistance to tackle the surge in migrant arrivals.

“This is a challenge affecting not just Spain, which is logically the border, but the whole European Union and that’s why we need solidarity amongst all member states,” said Sánchez during a two-day visit to Colombia, in which he met with President Ivan Duque, an ardent critic of Venezuela counterpart Nicolas Maduro.

In 2015 the EU came up with a quota plan to distribute migrants after more than a million arrived by sea as civil war in Syria saw numbers surge.

But many countries dragged their feet in agreeing to take in their quotas, while the likes of Hungary and Poland refused outright to accept refugees.

Some 1.6 million Venezuelans have fled the country since 2015 as four years of recession and hyperinflation the International Monetary Fund predicts will reach one million percent this year have left large swathes of the population in poverty.

Marco Rubio

@marcorubio

A reminder of how the Maduro regime in has become a security threat to the region, including the U.S.. https://www.cnn.com/2018/08/29/americas/venezuela-migrants-brazil-peru-colombia-intl/index.html 

Brazil sends troops to Venezuela border as migrant crisis worsens

Brazil is sending troops to its northern border to “guarantee law and order” amid an ongoing crisis which is seeing thousands of Venezuelans attempting to cross into neighboring countries and beyond.

cnn.com

And this in a country that in the past welcomed many migrants fleeing authoritarian regimes elsewhere.

James Cleverly

@JamesCleverly

The Socialist apocalypse that is has triggered a migrant crisis approaching the scale of the Syrian exodus.

How many more people will be sacrificed on the altar of this failed political theory before its proponents admit they are wrong? https://www.theguardian.com/world/2018/aug/25/venezuela-heading-for-crisis-moment-comparable-to-refugees-in-mediterranean-un-says 

Venezuela heading for ‘crisis moment’ comparable to refugees in Mediterranean, UN says

Growing numbers fleeing economic meltdown and political turmoil, threatening to overwhelm neighbour countries

theguardian.com

“Venezuela was a place that welcomed many Spaniards, Galicians, Canary Islanders… during the Francoist dictatorship,” said Sánchez, referring to the 36-year reign of Francisco Franco from 1939 to 1975.

“The lived and prospered there. So we’re a country with great solidarity. We feel very close to this drama that Venezuela is going through so we hope that Venezuelans will open a dialogue.”

Some 2.3 million Venezuelans live outside the country of 30.6 million, according to the UN, with the numbers heading to Colombia, Ecuador, Peru, Chile, Argentina and Brazil steadily increasing.

Venezuela’s far-left authorities have dismissed the claims of economic crisis as fake news and a “right-wing plot,” blaming the country’s troubles on United States and EU led sanctions.

(BBG) Venezuela’s Neighbors Join Forces to Contain Crushing Flow of Refugees

(BBG) Venezuela’s accelerating slide toward mass starvation has become a continental disaster and South American governments this week began trying to manage it together.

With thousands of migrants pouring over the border — an outflow equal to the Mediterranean refugee crisis — government officials are meeting in Colombia, Peru and Ecuador to coordinate a response that so far has been haphazard. On the agenda are measures to prevent epidemics, harmonize identification requirements and share the burden of relief.

“The migration crisis is putting Venezuela squarely on the table in a way we haven’t seen so far,” said Geoff Ramsey, an analyst at the Washington Office on Latin America, a research organization that works for human rights. “It’s no longer an internal affair.”

In all, 2.3 million Venezuelans live outside the country, with more than 1.6 million fleeing the ravaged petrostate since 2015, according to the United Nations High Commissioner for Refugees. That’s roughly equal to the flow of migrants to Europe in the same period. The crisis looks likely to worsen as oil output plunges thanks to mismanagement, and hyperinflation defies attempts to rein it in.

Open Question

There’s another discussion on what to do about Venezuelan President Nicolas Maduro, a socialist autocrat who has withstood protests, coup and assassination attempts and U.S. sanctions. Peru and Argentina said this month that they will join Chile, Colombia and Paraguay to accuse Maduro of crimes against humanity at the International Criminal Court in the Hague. Leaders have called for elections and the restoration of Venezuela’s nullified National Assembly, but U.S. President Donald Trump’s suggestions of military intervention have few backers. Instead, neighboring countries are contending with the burden Maduro has handed them.

In Boa Vista, Brazil, the capital of impoverished Roraima state, the situation is desperate. Dom Mario Antonio da Silva, the state’s Catholic bishop, said Wednesday that about 25,000 refugees have reached the city, and as many as 4,000 sleep on the streets. The church is offering food baskets, serving breakfast to 1,200 people and teaching migrants Portuguese.

“What we need are effective immigration policies,” da Silva said. “At the moment, we have no immigration policies. What Brazil is doing at the moment is just first aid, emergency measures.”

Common Cause

This week, officials from Colombia, Peru, Ecuador and Brazil met in Bogota to discuss joint strategies on health care, schooling and employment for migrants. On Wednesday, there were further meetings in Lima to formulate a request to organizations including the UN and the Red Cross to step up financial and logistical support, said Enrique Bustamante, head of policy at Peru’s immigration agency.

“The number of Venezuelan migrants in the region is unprecedented,” he said. “There’s never been a migratory flow like this in such a short time.”

Ministers from as many as 14 countries and 10 international organizations are to meet Sept. 3-4 in Quito, Ecuador, to discuss the crisis more broadly.

Catching Up

Not a moment too soon, said Ian Vasquez, director of the libertarian Cato Institute’s Center for Global Liberty and Prosperity in Washington. “The region appears unprepared and surprised,” he said. “It’s turning into a wider humanitarian crisis.”

The costs of an effective response are unknown. So far, the U.S. is spendingmore than $65 million on development and humanitarian assistance. Nikki Haley, the U.S. envoy to the UN, visited Colombia’s border with Venezuela this month and said the burden on neighboring countries compelled the U.S. to act.

“When a region condemns one of their own, the international community listens,” she said.

The U.S is sending a Navy hospital ship to Colombian waters in September, and China is dispatching a similar vessel to Venezuela itself.

Pay Now

The UN High Commissioner is halfway to funding a $46.1 million mission in which it is working with governments to improve asylum and refugee management systems and meeting basic needs. Olga Sarrado, a spokeswoman on Venezuelan matters, stressed the need for donor countries to immediately provide the rest of the money. Humanitarian organizations and governments are being swamped by the almost 5,000 people who leave daily, she said.

“They are still responding, they are not overwhelmed, but they are reaching a saturation point,” she said Wednesday night.

Colombia, which has a 1,400-mile border with Venezuela, has borne the brunt, with almost a million migrants now in the country, according to authorities. But Colombia has its own problems, including one of the region’s highest unemployment rates, and it has tightened visa rules and deployed troops to patrol informal border crossings.

At a Bogota restaurant called Caraota (Venezuelan dialect for “bean”), owner Jorge Lara has a stack of resumes from Venezuelan migrants. He gets two or three per day.

“They don’t mind what type of work it is,” Lara said Wednesday at his restaurant, which sells Venezuelan staples such as arepas. “They are simply looking to get established, to get some income as soon as possible.”

Closing Crossings

Many Venezuelans continue south over land. But Peru and Ecuador this month barred immigrants without passports. Ecuador suspended the measure after a judge’s order, but the government introduced a requirement for still more documentation. Peru said it would accept children, pregnant women without passports as well as those requesting refugee status.

Brazil President Michel Temer said that the deteriorating situation is increasing tensions not only along the remote northern border, but throughout the region. An influx of as many as 800 Venezuelans per day is overwhelming efforts to vaccinate the new arrivals against measles and other illnesses, and this week soldiers were sent to help with patrols and humanitarian aid. The country is considering restricting border passage by handing out numbered tickets or vouchers, Temer said.

“Our policy and that of international accords is to offer refuge, but the ideal for us is that they receive our humanitarian aid there and could stay there,” Temer said.

Freedom Flights

The government has tried to alleviate pressure on remote border towns by relocating some Venezuelans. On Tuesday, television broadcasts showed jets taking off from Boa Vista carrying Venezuelan refugees south. Each was to get a work permit.

They aren’t the only migrants in the air — Maduro earlier this week tried for a public relations coup: On Monday, one day before Peru declared a state of emergency, 89 Venezuelans were flown from Lima. The repatriated group had supposedly contacted the Venezuelan Embassy after xenophobic and inhumane treatment. They arrived in Caracas to applause and tearful embraces. The spectacle was all captured by state television.

“To all who want to return from economic slavery, persecution and hate, stop scrubbing toilets in other countries and come back home,” Maduro said. He spoke from his presidential palace.

(Economist) Hocus pocus economics in Venezuela

(Economist) The socialist regime’s plan to rescue the economy will probably fail

NICOLÁS MADURO calls it “a really impressive magic formula”. His paquetazo rojo (big red package) features a new currency that lops five zeroes off the nearly worthless bolívar, a sharp increase in the price of fuel and a rise in the minimum wage of more than 3,000%.

Forget magic. The president’s formula, even with some welcome new bits of realism, will almost certainly fail to rescue Venezuelans from their economic agony.

Venezuela has the world’s worst-performing economy among countries not at war. GDP fell by more than a third between 2013 and 2017. Inflation could pass a million per cent this year, says the IMF. The country with the world’s largest oil reserves cannot import enough food and medicine. Water shortages and blackouts plague cities. More than 2m Venezuelans have fled, unsettling neighbours (see article).

Mr Maduro says this is the fault of “imperialist” powers like America, which are waging “economic war” on Venezuela. In fact, the catastrophe is caused by the crackpot socialism introduced by Hugo Chávez and continued by Mr Maduro after Chávez’s death in 2013. Expropriations and price controls have undermined private firms, depressing production. Corruption has subverted the state. Mismanagement of PDVSA, the state-owned oil company, has caused oil output to drop by half since 2014. Just as the regime has asphyxiated democracy, by rigging elections and governing without reference to the opposition-controlled legislature, so it has strangled the economy.

Belatedly, Mr Maduro has recognised the need for change. He has admitted for the first time that hyperinflation is caused by the unbridled creation of money to finance the budget deficit, which will exceed 30% of GDP this year, according to the IMF. By reducing fuel subsidies and raising taxes, he now aims for a “zero deficit”. His paquetazo devalues the currency from the official rate of 250,000 old bolívares to the dollar—available to a favoured few—to the market rate of 6m.

But Mr Maduro has set up his plan to fail. The new “sovereign bolívar” is supposedly pegged to the petro, a new unit of account that is ostensibly backed by oil reserves. But since no one knows how the petro will work and nothing binds the new currency to it, this peg inspires little confidence. In practice, the regime can still print as many bolívares as it chooses. The pledge to eliminate the budget deficit is undermined by a recent tax break for the oil industry and the rise in the minimum wage. This will swell the public-sector wage bill, stoke even more inflation and bankrupt firms. There is talk of tougher price controls, which would further discourage production.

A hat with no rabbit

With somebody else in charge, Venezuela might still have a chance. A competent president would keep parts of Mr Maduro’s therapy, such as the devaluation, and add new remedies. Business would be freed from price controls and given legal security. The bolívar would be issued by a truly independent central bank, or perhaps replaced by the dollar. Venezuela would gain external credibility and financial support by negotiating an adjustment agreement with the IMF. It would start serious negotiations to restructure its foreign debt.

All this would need the co-operation of the opposition and of the international community. It is hard to imagine any of it happening while Mr Maduro is president. Venezuela needs real reform, not hocus-pocus.

(GUA) Fleeing Venezuelans face suspicion and hostility as migration crisis worsens

(GUA) Ecuadorian border town struggling to cope with exodus driven by economic collapse and political turmoil

Venezuelans queue to register their exit from Colombia before entering into Ecuador at Rumichaca Bridge.
 Venezuelans queue to register their exit from Colombia before entering into Ecuador at Rumichaca Bridge. Photograph: Reuters

Nicolás Maduro has belittled the hundreds of thousands of Venezuelans fleeing across the Andes as gullible “slaves and beggars” duped into scrubbing foreign toilets by enemies of the Bolivarian revolution.

The United Nations said 2.3 million people, more than 7% of Venezuela’spopulation, have left the country since 2015, with most heading to Brazil, Chile, Colombia, Ecuador and Peru. Half a million have arrived this year in Ecuador alone.

But when Daniel Luquez, an unemployed carpenter, set off from his home in the city of Guanare in July he was not, as Venezuela’s president recently scoffed, chasing “the honeys” of a life abroad. He was fighting for his daughter’s life.

Two-year-old Jolismar was diagnosed with thoracic cancer last year after doctors found a small lump near her heart. On Tuesday, and after an arduous three-week journey across Colombia, her father arrived in the Ecuadorian border town of Tulcán determined to earn the money to support his ailing daughter as she undergoes chemotherapy back in their rapidly unravelling nation.

“Getting here was tough, but I have to battle for my family,” said Luquez, 27, who hitchhiked and hobbled almost 1,200 miles to Ecuador. Six years ago his left leg was amputated as a result of a car crash.

Daniel Luquez,27, travelled 1,200 miles and is one of more than 500 000 people who have crossed into northern Ecuador this year.
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 Daniel Luquez,27, travelled 1,200 miles and is one of more than 500 000 people who have crossed into northern Ecuador this year. Photograph: Tom Phillips for the Guardian

Luquez is one of the more than 500,000 Venezuelans who have crossed into northern Ecuador via Colombia this year as his country’s migration crisis escalates. Regional governments struggle to cope with the humanitarian and political fallout from one of the largest mass migrations in Latin American history.

The exodus appears to have accelerated in recent weeks with almost 43,000 Venezuelans streaming into Tulcán over Rumichaca Bridge in the first 14 days of August alone.

José de la Fuente, the regional head of the UN’s refugee agency, UNHCR, said the number could hit 100,000 by the end of this month. “I don’t think anybody imagined a crisis of this size,” he said.

Andrea Obando, who is leading the humanitarian response for Tulcán’s town hall, said even 50 years of conflict involving Colombian paramilitaries and guerrillas had not pushed so many people across the border.

Maduro, who took power after Hugo Chávez’s death in 2013, has struck a defiant tone after the recent attempt to assassinate him, detaining political foes and vowing to revive Venezuela’s nosediving economy.

“I want the country to recover and I have the formula. Trust me,” he said in a televised address on Friday, announcing a major currency devaluation many economists say will make the situation even worse.

Crowds of Venezuelan migrants wait to cross into Ecuador on the Rumichaca bridge.
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 Crowds of Venezuelan migrants wait to cross into Ecuador on the Rumichaca bridge. Photograph: Tom Phillips Latin America correspondent for the Guardian

But with no hint of the economic or migratory crises easing, Venezuela’s neighbours appear to be losing patience.

Brazil, which has taken in tens of thousands of Venezuelans, briefly sealed its northern border in early August, with regional authorities claiming they could no longer cope. “If we carry on like this, by the end of the year we will have lost control of the city,” warned the mayor of Boa Vista, which is near the border.

On Saturday, angry Brazilians set fire to migrant camps in the frontier town of Pacaraima and forced about 1,200 Venezuelan immigrants back over the border after a restaurant owner was robbed and stabbed – allegedly by Venezuelans. The Venezuelan foreign ministry expressed concern over the attacks and urged Brazil to protect the immigrants and their property. Brazil said it would send extra troops to the Roraima border to counter the unrest.

Earlier this year, Chile and Colombia introduced measures designed to deter Venezuelans from coming, and this week Ecuador and Peru followed suit, announcing they would only admit those with passports, something many lack because of the turmoil back home.

Ecuador’s decision was denounced by activists as unconstitutional and inhumane. But it will please some in Tulcán, a picturesque but economically depressed settlement of about 60,000 residents.

Hundreds of them marched through its streets on Thursday, demanding urgent action from President Lenín Moreno to rescue its economy and slow the influx of Venezuelans , some of whom can be seen sleeping rough and begging in parks and squares.

Hundreds of locals take to the streets of Tulcán to protest the arrival of thousands of Venezuelan migrants.
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 Hundreds of locals take to the streets of Tulcán, Ecuador to protest against the arrival of thousands of Venezuelan migrants. Photograph: Tom Phillips Latin America correspondent for the Guardian

“You can help five, 10 or 20 Venezuelans but you can’t help … 10,000,” said Jairo Pozo, a business owner behind the protest, accusing “these Venezuelan gentlemen” of stealing Ecuadorian jobs and wallets.

Marco Sánchez, a 32-year-old demonstrator, said he was disturbed by the presence of “this type of person”, claiming: “Lots of people basically come here come to steal.”

Obando said she was concerned about rising xenophobia and blamed local media for sensationalising a handful of offences committed by Venezuelans. Starving incomers had committed some petty crimes, she said, but added that official figures gave lie to claims Tulcán was in the grip of a crime wave.

She said Ecuador’s “arbitrary” decision to bar passport-less Venezuelans would strand many in Tulcán or push them into the hands of people smugglers. Authorities already knew of 25 smuggling trails around the town, she said: “This is going to skyrocket.”

That Venezuela’s exodus will continue is obvious from the tales of despair that abound on Rumichaca Bridge, where thousands assemble each day en route to a new life and a Jehovah’s Witness volunteer has erected a sign posing the question on everyone’s mind: “When will the suffering end?”

Yemila Urribarri, a 42-year-old psychologist from Maracaibo who was fleeing to Peru with her 14-year-old son Jhoel.
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 Yemila Urribarri, a 42-year-old psychologist from Maracaibo who is fleeing to Peru with her 14-year-old son, Jhoel. Photograph: Tom Phillips, Latin America correspondent for the Guardian

Yemila Urribarri, a 42-year-old psychologist from Maracaibo who is fleeing to Peru with her 14-year-old son, said her country was disintegrating. “There are children dying of hunger,” she said, her eyes glazing over with tears.

Andrés Chacin, a 21-year-old politics graduate who was Argentina-bound, said his generation had also lost hope: “Eighty per cent of my friends have already emigrated.”

With Maduro clinging on and Venezuela’s opposition divided, Chacin said he sees international pressure as the only chance of change. “Vladimir Putin will decide [what happens]. Xi Jinping will decide. Latin American governments will decide. Nobody else,” he said.

Others on the bridge had more extreme suggestions. “There’s only one way to solve this: kill him – a bomb on Miraflores,” said Alex Ribero, a gold-miner from Ciudad Bolívar, referring to the presidential palace.

A group of backpackers from Germany and New Zealand looked on in disbelief having unwittingly stumbled into the humanitarian emergency. “I’ve never been part of something like this … I had no idea what we were going to be coming into,” said Ashleigh Mcquarters, a 32-year-old accountant who was among the crowd queuing to enter Ecuador.

Over coffee and cake, now unthinkable luxuries back home, Luquez recalled starting his expedition in July with less than a dollar in his pocket. He crossed into Colombia at the town of Arauquita and initially planned to stay in BogotáBut he abandoned Colombia’s capital after being accosted by a local resident who told him “venecos”, a derogatory word for Venezuelans, were not welcome.

Daniel Luquez in Tulcán.
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 Daniel Luquez in Tulcán. Photograph: Tom Phillips Latin America correspondent for the Guardian

On his crutches, Luquez hitched and hiked his way south through Cali, over Ecuador’s border and finally to Tulcán where he sells sweets on street corners from 7am to 7pm to help pay for his daughter’s treatment.

“It’s hard. You go three or four days without washing … and if you do take a bath it’s in a river … I never thought I’d go through something like this. I never thought I’d have to leave my country,” he said. “Never.”

That night Luquez retired to the shabby $50-a-month hostel where he has rented a room with help from an international charity. He logged on to its wi-fi network and typed a message into his phone.

“My family is the most important thing to me,” it read. “You don’t know how much I wish they were here with me.”

(OBS) Como um ex-ministro e um ex-assessor de Sócrates ajudaram o rei do pernil de porco a conquistar a Venezuela

(OBS)

Mário Lino é chairman da Iguarivarius, que já faturou mais de 200 milhões de euros na Venezuela. O negócio começou com a diplomacia económica de José Sócrates — e continuou com a de Paulo Portas.

“Na Venezuela nada está confirmado até que já tenha acontecido. Na Venezuela, os imprevistos deverão estar sempre previstos”
Lema de um diplomata português acreditado em Caracas

Era uma oportunidade única. Para Portugal, para as exportações — mas, acima de tudo, para uma empresa chamada Iguarivarius. Num tempo em que o primeiro-ministro José Sócrates era muito próximo de Hugo Chávez, a Venezuela transformou-se, entre 2006 e 2012, num Eldorado para algumas empresas ligadas a bens alimentares e à construção civil. Mas poucos ganharam mais do que o Grupovarius — que detém a sociedade Iguarivarius, um trader de produtos alimentares e não alimentares que ganhou notoriedade no Natal de 2017, ao ser acusado de sabotagem económica por Nicolás Maduro, presidente da Venezuela.

O líder do Grupovarius chama-se Alexandre Cavalleri. Este gestor, que começou por ser conhecido na zona de Sintra como porteiro de uma discoteca chamada “Maria Bolacha”, conseguiu construir relações próximas com as autoridades venezuelanas — e contratou ou fez sociedade com figuras próximas dos dois homens que mais promoveram as relações comerciais entre Portugal e a Venezuela: José Sócrates e Paulo Portas.

Uma dessas figuras políticas é Mário Lino, o poderoso ministro das Obras Públicas de Sócrates que, com o seu colega Manuel Pinho, ficou famoso junto do presidente Hugo Chávez como a dupla “Pino & Lino” (que até serviu como material para sketches humorísticos). Depois de ter sido um dos protagonistas nas embaixadas económicas na Venezuela, Lino tomou posse a 11 de janeiro de 2011 como administrador da empresa de Cavalleri e passou a chairman da Iguarivarius em março de 2013. Outro homem próximo de Sócrates é Vitor Escária, ex-assessor económico de José Sócrates. Em 2012, recebeu da sociedade rendimentos de 12 mil euros e, dois anos depois, tornou-se sócio da holding familiar que Alexandre Cavalleri utiliza para controlar a Iguarivarius.

Manuel Brandão é a terceira cara conhecida da empresa. Entre 2011 e 2014 foi administrador da AICEP Portugal Global com o pelouro da exportação. Homem de confiança de Portas, foi seu chefe de gabinete no Ministério da Defesa no Governo de Durão Barroso. Enquanto gestor público, acompanhou a Iguarivarius como empresa exportadora para a Venezuela. E, depois de deixar a AICEP, acabou como seu consultor e, já em novembro de 2017, passou a administrador.

A empresa Iguarivarius já faturou mais de 200 milhões de euros com contratos públicos que celebrou com o país agora liderado por Nicolás Maduro. Só com a venda de pernil de porco a sociedade de Cavalleri já ganhou mais de 100 milhões de euros. Alguns desses contratos são pagos em contas bancárias do Grupo da Iguarivarius em Portugal e na Suíça, apurou o Observador.

Alexandre Cavalleri, Mário Lino e Manuel Brandão recusaram responder por telefone e por escrito às perguntas do Observador, apesar das tentativas de contacto ao longo dos últimos meses.

Alexandre Cavalleri (segundo a contar da esquerda) com Mário Lino e Bruno de Carvalho, então presidente do Sporting. Foto retirada do Facebook do Grupovarius

A descoberta do “mercado da saudade” na Venezuela

Estávamos em 2005. O Governo de José Sócrates tinha tomado posse em março e era a primeira vez que Fernando Serrasqueiro representava Portugal nas cerimónias do 10 de junho. Secretário de Estado do Comércio, homem de grande confiança do primeiro-ministro e seu fiel escudeiro desde os tempos de luta pelo poder na Federação de Castelo Branco do PS, estava convencido de que iria ser uma viagem para cumprir calendário.

Mas este beirão, de baixa estatura e muito ágil a pensar, apercebeu-se no primeiro contacto com o seu homólogo e outros representantes de entidades públicas da Venezuela que existia ali uma oportunidade. A comunidade de portugueses, essencialmente com origem madeirense, tinha uma forte ligação cultural ao seu país, o que fazia com que existisse uma necessidade de importar bens alimentares como bacalhau, azeite, vinho, conservas de peixe, etc. As necessidades do chamado “mercado da saudade” abriam boas possibilidades para o crescimento das exportações portuguesas.

Vitor Escária, assessor de Sócrates que viria a ser sócio da holding familiar de Alexandre Cavalleri, recordou a conversa entre Serrasqueiro e Sócrates: “Eh pá, temos lá 500 mil pessoas. É uma oportunidade de aumentar as exportações. Ainda por cima dás-te bem com o Hugo Chávez”. Serrasqueiro recebeu luz verde para preparar “um protocolo” entre os dois países.

Serrasqueiro percebeu igualmente que, atendendo à ideia dirigista que o partido de Chávez tinha da economia, havia diversas empresas públicas e fundos soberanos que financiavam as importações de bens alimentares e não alimentares de que a Venezuela necessitava e distribuíam as mesmas por uma rede de supermercados públicos. Tudo isso era financiado por diversos fundos soberanos alimentados com as receitas da venda de petróleo através da poderosa PDVSA — Petróleos da Venezuela liderada por Rafael (‘Rafa’ para o amigos) Ramirez.

Chegado a Portugal, Serrasqueiro informou o primeiro-ministro José Sócrates dos contactos que tinha tido com o Governo de Hugo Chávez.  O diálogo seria recordado mais tarde, no âmbito de uma inquirição como testemunha na Operação Marquês, por Vitor Escária. “Eh pá, temos lá 500 mil pessoas, nós exportamos 16 milhões de euros para a Venezuela. A nossa comunidade quer bacalhau, quer queijo, quer azeite e não consegue importar por causa dos mercados de divisas. É uma oportunidade de aumentar as exportações. Ainda por cima, dás-te bem com o primeiro-ministro [Hugo Chávez]”, citou Escária, aludindo à boa relação entre Sócrates e Chávez. José Sócrates deu luz verde a Serrasqueiro para avançar e começou a preparar-se “um protocolo” entre Portugal e a Venezuela.

Ainda em 2005, Fernando Serrasqueiro fez nova viagem à Venezuela, mas desta vez levou consigo uma comitiva de empresários diretamente ligados aos produtos que os venezuelanos mais desejavam: leite em pó, produtos alimentares diversos — e pernil de porco. Os negócios, contudo, ainda iriam demorar algum tempo a concretizar-se.

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O primeiro acordo com a Venezuela

Só em fevereiro de 2008 começaram a aparecer os primeiros resultados dessas viagens. Dois homens que viriam a cair em desgraça nos respetivos países anos depois reuniram-se em Lisboa no Ministério da Economia, na zona do Chiado. Um era Manuel Pinho, ex-administrador do Banco Espírito Santo ‘emprestado’ à política por Ricardo Salgado como titular da pasta da Economia do Governo Sócrates. O outro era o ministro ‘Rafa’ Ramirez, o poderoso braço-direito do presidente Hugo Chávez que conhecia bem Salgado e que tem hoje um mandado de captura na Venezuela por suspeitas de ter desviado fundos da empresa PDVSA — Petróleos da Venezuela, acontecendo o mesmo com diversos responsáveis de fundos como o Bariven e o Fonden — Fundo de Desenvolvimento Nacional que financiaram a importação de bens alimentares como o pernil de porco.

Pinho e Ramirez assinaram, perante o olhar e as lentes de toda a comunicação social, um acordo que pretendia elevar as exportações portuguesas para a Venezuela de uns irrelevantes 12 milhões de euros, em 2005, para 200 milhões de euros logo naquele ano— acordo esse que seria validado meses mais tarde na primeira visita oficial de José Sócrates a Caracas a convite de Hugo Chávez.

Manuel Pinho, ministro da Economia (à esquerda), e Rafael Ramirez, ministro da Energia e do Petróleo e presidente da PDVSA (à direita) a 3 de fevereiro de 2008 em Lisboa

O negócio explica-se em poucas palavras. A Venezuela comprava bens alimentares a empresas portuguesas e vendia petróleo à Galp. Os fundos pagos à Galp ficariam depositados numa conta da Caixa Geral de Depósitos e serviriam como garantia de pagamento dos produtos que as empresas portuguesas exportassem para a Venezuela. O acordo tinha uma espécie de plafond: os tais 200 milhões de euros. Na prática, tal valor correspondia a dois barcos de crude por ano.

O próprio Manuel Pinho explicou que as exportações portuguesas seguiriam uma “lista previamente acordada” de produtos selecionados pela Venezuela. Assim, as áreas prioritárias seriam produtos alimentares, energias renováveis, construção e engenharia civil, medicamentos e construção naval.

Dois homens que viriam a cair em desgraça anos depois, reuniram-se em Lisboa para aumentar as exportações de Portugal para a Venezuela de 12 milhões para 200 milhões de euros. Um era Manuel Pinho, ex-administrador do BES ’emprestado’ à política por Ricardo Salgado. O outro era o ministro ‘Rafa’ Ramirez, o poderoso braço-direito do presidente Chávez.

Em 2012, quando José Sócrates já não estava no poder, as exportações para a Venezuela atingiram um total de 313,3 milhões de euros. A Venezuela posicionou-se como o terceiro maior cliente de Portugal na zona da América Latina e Caraíbas — logo a seguir ao Brasil e ao México.

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Como funcionava a diplomacia económica

As embaixadas económicas eram preparadas a partir do gabinete de José Sócrates. Os seus assessores contactavam os ministérios setoriais e tentavam perceber, pela via diplomática, quais os interesses em cada país que podiam justificar uma visita oficial do primeiro-ministro. Depois, pediam ao então ICEP (organização antecessora da AICEP Portugal Global) e ao Ministério da Economia que indicassem quais as empresas interessadas em integrar a comitiva. Mas estabeleciam regras criteriosas: o Governo só levava empresas que já estivessem eventualmente estabelecidas naquele país, que tivessem investimentos ou pretensões económicas para isso. Ainda assim, existiam exceções.

Vítor Escária era um dos três responsáveis pela seleção. “Fazíamos uma pontuação e definíamos”, tendo também em conta “os lugares que tínhamos no avião”, explicou ao procurador Rosário Teixeira quando, a 20 de março de 2015, foi inquirido no âmbito da Operação Marquês. Mas existiam alguns casos que fugiam à regra. “Tínhamos que aceder a alguns ministérios que diziam: ‘Pá, mas atenção porque na nossa área é muito importante levar este ou o outro’. E era assim”.

Depois de uma primeira visita oficial a Angola em 2006 — uma visita particularmente importante para o PS devido às relações difíceis que sempre existiram entre o MPLA e os socialistas –, seguiu-se a Venezuela. Após as primeiras démarches do secretário de Estado Fernando Serrasqueiro, Escária acaba por ir à Venezuela pela primeira vez em 2008. Guilherme Dray, à data chefe de gabinete de Mário Lino, recorda-se bem dessa visita. Também nas declarações que prestou no âmbito do processo da Operação Marquês, contou como os venezuelanos se organizaram do “ponto de vista coreográfico”. No Hotel Pestana, de Caracas, “arranjaram várias salas” e depois chamavam os interessados por temas. “Agora queremos falar sobre… leite em pó” e “então ia o ministro correspondente”; “Agora queremos falar sobre outro assunto e assim acontecia”.

Em Moçambique, verificou-se outra situação “coreográfica”, para utilizar as palavras de Guilherme Dray, semelhante, mas o palco era um pouco diferente. Durante um jantar de Estado oferecido a José Sócrates em Maputo por Armando Guebuza, então presidente moçambicano, Vitor Escária foi chamado pelo seu chefe a propósito da necessidade de construir residências para os atletas dos Jogos Pan-Africanos organizados por Moçambique. “Em África é uma coisa um bocado surreal porque nós não estamos numa sala todos juntos a jantar. Num palanque está uma mesa presidencial [com Guebuza e Sócrates], eles estão lá em cima, depois está o povo cá em baixo. Ele [Sócrates] faz-me um sinal, eu tenho que subir, passar por trás dele (…) e ele diz-me: ‘Quem é que temos aqui de empresas portuguesas que possam fazer casas (…)’, contou Vítor Escária ao procurador Rosário Teixeira.

“Eu olhei”, continuou Escária, “e disse: ‘(…) à volta da mesa estava o eng. António Mota, da Mota Engil, e o Pedro Gonçalves, da Soares da Costa, (…) que eram as duas empresas portuguesas com maior implementação em Moçambique — talvez as únicas que têm capacidade para isto’. José Sócrates respondeu de pronto: ‘Chame-me cá o eng. António Mota’. Eu desci [do palanque], fui chamar o eng. António Mota — portanto isto tudo durante um banquete — o eng. António Mota sobe e então combinam que era preciso fazer não sei quantas casas, que tinham que ser feitas em nove meses (…)”, concluiu o ex-assessor económico de José Sócrates.

Guilherme Dray, à data braço direito de Mário Lino, contou como os venezuelanos se organizaram do “ponto de vista coreográfico”. No Hotel Pestana de Caracas “arranjaram várias salas” e depois chamavam os interessados. “Agora queremos falar sobre… leite em pó” e “então ia o ministro correspondente”. Pinho e Lino acompanhavam de perto estas negociações.

Regressando à Venezuela. Manuel Pinho, do lado da Economia, e Mário Lino, do lado das Obras Públicas, eram os ministros portugueses mais importantes. Ambos acompanhavam muito de perto estas negociações que decorriam entre empresas públicas venezuelanas e empresas privadas portuguesas, tendo sido criado um órgão específico (que ainda hoje funciona) para acompanhar a execução dos contratos assinados: a Comissão de Acompanhamento Portugal-Venezuela.

Lino, por exemplo, acompanhava a possibilidade de contratos para a construção de 12.512 habitações por parte do Grupo Lena de Joaquim Barroca e Carlos Santos Silva — matéria que veio a culminar em 2008 na assinatura de um contrato com a Venezuela avaliado em cerca 988 milhões de dólares (cerca de 838 milhões de euros). Além de outros importantes contratos de obras públicas que vieram a ser assinados com a construtora Teixeira Duarte. Mais tarde, mudou-se para o outro lado da barricada e representou a Iguarivarius nos trabalhos da Comissão de Acompanhamento Portugal-Venezuela.

Este contrato do Lena veio a a ser escalpelizado na acusação da Operação Marquês, que culminou com a imputação de um alegado crime de corrupção a José Sócrates por ter aceitado “utilizar o seu cargo como primeiro-ministro” e as relações privilegiadas com o Governo venezuelano “em benefício do Grupo Lena, a troco do recebimento de vantagens patrimoniais a que bem sabia não ter direito”, tendo-se “socorrido de colaboradores que lhe eram próximos e da sua confiança, a fim de, segundo as suas indicações, prestarem o específico apoio ao Grupo Lena” naquela missão. Vítor Escária, seu assessor económico, e Guilherme Dray, seu chefe de gabinete e ex-chefe de gabinete de Mário Lino, eram essas pessoas visadas pelo procurador Rosário Teixeira mas, tal como Lino, não foram acusados de qualquer crime. Pelo contrário, as suspeitas que existiam contra si foram arquivadas.

Escária, contudo, acabou por ser constituído arguido no caso das viagens do Euro 2016 pelo alegado crime de recebimento indevido de vantagem — investigação que ainda não terminou.

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Vítor Escária, ex-assessor de Sócrates que foi sócio de Cavalleri

Vítor Escária é um economista prestigiado. Professor do Instituto Superior de Economia e Gestão, foi o principal assessor económico do primeiro-ministro José Sócrates entre 2005 e 2011, tendo regressado a esse posto em 2015 com António Costa quando este substituiu Passos Coelho. Chegou a ser escolhido em 2013 por Augusto Mateus, ex-ministro de António Guterres, como uma das “Caras do Futuro” do país.

De acordo com documentos da Autoridade Tributária, Escária trabalhou para a Iguarivarius durante o ano fiscal de 2012, tendo declarado rendimentos de 12 mil euros. Foram os únicos rendimentos da Iguarivarius que Escária terá declarado ao Fisco.

Contudo, dois anos depois, mais concretamente a 22 de maio de 2014, Escária é apresentado nas páginas do Diário Económico como membro do Conselho Consultivo da Iguarivarius. Três dias antes, a 19 de maio de 2014, Vitor Escária tinha-se tornado sócio da holding familiar de Alexandre Cavalleri (a Ribeiro Carvalho Cavalleri, SGPS, SA) que controlava a Iguarivarius.

Em conversa telefónica a 23 de fevereiro (que reproduzimos com base nas notas da jornalista do Observador), Escária começou por rejeitar que fosse sócio da Ribeiro Carvalho Cavalleri, tendo admitido o contrário logo a seguir e dado a sua explicação para esse facto:

Observador (OBS): Sr. Dr., tem um minuto?

Vítor Escária (VE): Depende para o que for.

OBS: Estou a fazer um trabalho sobre o Grupovarius e percebi que deu uma entrevista ao Diário Económico sobre a Iguarivarius…

VE:  Sim, sim

OBS: Qual é a sua relação com a empresa?

VE: Na altura fiz um trabalho para eles e foi por isso que respondi. Recordo-me que é a empresa mãe, que já existia desde 2009 ou 2010, e só depois teve outras ramificações

OBS: Mas recorda-se como foi constituída?

VE: Lembro-me que foram pequenas empresas processadoras de carne que se juntaram…

OBS: Lembra-se dos nomes dessas empresas? Na entrevista ao Diário Económico fala da Euroeste…

VE: Sim. E lembro-me da Montebravo. Mas olhe, não posso ser uma boa fonte porque foi só um trabalho. Nem conheço a natureza nem a estrutura acionista da empresa.

OBS: Mas não conhece o dr. Alexandre Cavalleri?

VE: Ah, conheço sim, mas é do foro pessoal. Conheci o Alexandre na infância. Andámos na escola juntos. Na altura fiz um estudo económico para a empresa, que é a minha profissão. Sou economista.

OBS: Pois, eu sei. Mas é sócio do Dr. Alexandre Cavalleri?

VE: Do Dr. Alexandre? Não.

OBS: Não é sócio da empresa RCC — Ribeiro de Carvalho Cavalleri?

VE: Não.

OBS: Mas eu estive a consultar os autos do Ministério Público, de quando foi inquirido para a Operação Marquês, e tem lá a indicação que foi sócio desta empresa.

VE: Ah, mas isso foi apenas durante um determinado momento para me pagarem uma colaboração.

OBS: A que fez para a Iguarivarius?

VE: Não… uma colaboração que fiz… olhe, desculpe, mas tenho mesmo que desligar.

Foi na qualidade de membro do Conselho Consultivo da Iguarivarius que Vítor Escária deu uma entrevista à Económico TV, que foi publicada na edição de 22 de maio de 2014 do Diário Económico. Mostrou um conhecimento aprofundado sobre a empresa. Por exemplo, o jornal escreveu na sua edição de papel, com base na entrevista, que a Iguarivarius tinha ganho logo à cabeça um contrato de 30 milhões de euros na Venezuela pouco tempo depois de ter sido fundada, a 9 de setembro de 2010. Ao que o Observador apurou, tal contrato já estava garantido ainda antes da constituição de empresa.

O ex-assessor económico de Sócrates disse ainda que a Iguarivarius já tinha contrato para o transporte de “lacticínios, conservas de peixe e fornecimento de bens industriais”. “A PDVSA — Petróleos da Venezuela perguntou-nos se haveria quem pudesse fornecer alguns tipos de equipamentos para a indústria petrolífera”, afirmou Escária.

O também ex-assessor económico do primeiro-ministro António Costa estava por dentro das contas da empresa e acrescentou ainda que, em 2013, a sociedade tinha exportado diretamente carnes e conservas para a Venezuela no valor de 20 milhões de euros mas que “as vendas feitas através da Iguarivarius ascenderam a 145 milhões de euros”.

Vitor Escária trabalhou para a Iguarivarius durante 2012, tendo declarado rendimentos de 12 mil euros. Dois anos depois, Escária é apresentado na imprensa como membro do seu Conselho Consultivo. Três dias antes, a 19 de maio de 2014, o ex-assessor de Sócrates tinha-se tornado sócio da holding familiar de Alexandre Cavalleri que controlava a Iguarivarius.

E o que fazia a Iguarivarius, além de assegurar o transporte e a comercialização do pernil de porco e das conservas de peixe? “O papel da empresa é o fornecimento de serviços, comercialização e apoio à entrada destas empresas [exportadoras] nos mercados” internacionais, como a Venezuela, explicou Escária.

Depois de buscas a Vitor Escária, a equipa de investigação do procurador Rosário Teixeira avaliou nos autos da Operação Marquês o relacionamento do economista com José Sócrates no contexto de alegados favorecimentos do Grupo Lena e da prestação de serviços que Sócrates tinha com a farmacêutica Octapharma. Tudo com a Venezuela no centro da conversa. “José Pinto de Sousa demonstrou ter uma relação de bastante confiança com Vitor Escária”. Este, por sua vez, “demonstrou ter uma alargada rede de conhecimentos com figuras de relevo de outros países, sendo de salientar os contactos com políticos da Venezuela, a pedido de José Pinto de Sousa”, lê-se num relatório do inspetor tributário Paulo Silva.

“No âmbito do presente processo de inquérito, também se apurou que Vitor Escária manteve contactos regulares com o arguido Carlos Santos Silva, tendo, a partir de 2013, prestado serviços através da Proengel II”, afirma Paulo Silva. Na realidade, Escária declarou em 2013 e 2014 um total de rendimentos de 21.250 euros pagos pela Proengel II International Projects, SA — uma sociedade de Carlos Santos Silva e do Grupo Lena que operava essencialmente no estrangeiro, nomeadamente em mercados que o Governo José Sócrates tinha desenvolvido significativamente para as empresas portuguesas, como a Argélia.

Se Sócrates colocou ao serviço da Octapharma a sua rede de contactos internacionais no Brasil, Venezuela e Argélia construída durante os seis anos em São Bento, alguns dos seus ex-assessores tentaram seguir o mesmo caminho. De acordo com a inquirição de Vitor Escária na Operação Marquês, o próprio Escária, juntamente com José Almeida Ribeiro (ex-espião e assessor político de Sócrates), Óscar Gaspar (ex-assessor económico) e Luís Bernardo (ex-assessor de comunicação) formaram uma empresa de consultadoria após saírem do Governo chamada Nau. “Éramos contactados às vezes por governos estrangeiros, colegas nossos, a perguntar: ‘Há empresas portuguesas interessadas nisto?’”. A Nau tentou fazer a ponte entre Estados ou empresas públicas internacionais e as empresas privadas portuguesas mas não terá tido muito sucesso porque apenas terá durado um ano.

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Temir Porras e outros amigos venezuelanos de Escária

Vítor Escária tinha, de facto, ótimos contactos na Venezuela de Hugo Chávez e assim continuou com Nicolás Maduro. Tendo participado nas reuniões da Comissão Mista Portugal-Venezuela, desenvolveu uma rede de contactos com figuras próximas dos dois chefes de Estado.

Aliás, um dos seus melhores contactos — e, por arrasto, de José Sócrates — era Temir Porras, chefe de gabinete de Maduro quando este era ministro dos Negócios Estrangeiros e futuro vice-ministro para a Europa, que chegou a ser apelidado pela imprensa local como “el lobbista del poder”. O outro chamava-se Max Arvelaiz e era assessor diplomático do presidente Hugo Chavéz. Quer Porras, quer Arvelaiz foram referidos à exaustão por José Sócrates e por Vitor Escária em inúmeras conversas que foram alvo de escutas telefónicas pelos investigadores da Operação Marquês.

Quando foi inquirido pelo procurador Rosário Teixeira, Vítor Escária explicou a relação que tinha com Porras e Arvelaiz. “Eles tinham um… dentro de um certo folclore eram engraçados… Numa das vezes em que vieram cá, o presidente Chávez ficou no Tivoli. Eles fizeram questão (de ir) ao Largo do Carmo, porque tinham uma memória do 25 de Abril e estiveram na placa onde estava assinalada a coisa do Salgueiro Maia e da ‘Bula’… estiveram ali um bocadinho em respeito…”, contou Escária.

As paragens técnicas que Hugo Chávez e Nicolas Maduro eram obrigados a fazer em Lisboa, devido ao facto de os aviões da companhia aérea venezuelana necessitarem de ser abastecidos, fez com que esses encontros se repetissem com regularidade. “Uma vez… até achei um bocado surreal… eles ficaram no Tivoli e foram jantar a uma coisa que se chama “O Valentino” — que era um restaurante ao pé da sede do Benfica, no Jardim do Regedor, um italiano um bocado manhoso… Quer dizer, estava um ministro dos Negócios Estrangeiros naquele sítio… Quando desce a avenida da Liberdade, do lado esquerdo, junto à rua das Pretas, está uma estátua do Simon Bolívar (…). Aqueles senhores passavam à ‘porta’ do Simon Bolivar e cantavam… paravam e cantavam (…) paravam ali e cantavam umas músicas depois continuavam em direção ao Tivoli. Portanto, isto eram ministros, um dos ministros mais poderosos, o ‘Rafa’ Ramirez [ministro da Energia e presidente da PDVSA, braço direito de Hugo Chávez], portanto eles levavam aquilo a sério… é folclore mas não é só folclore”, explicou Escária.

Temir Porras, que costumava sair à noite com Vitor Escária e Óscar Gaspar (o outro assessor económico de José Sócrates), tornou-se depois vice-ministro da Europa e acabou por ser a contraparte venezuelana de Fernando Serrasqueiro nas negociações bilaterais e também no acompanhamento da Comissão Mista Portugal Venezuela.

Porras era uma figura central para as empresas portuguesas, sendo vice-ministro da Europa. Visitou Portugal várias vezes oficialmente e recebia o embaixador português em Caracas para tratar de pagamentos em atraso a empresas como a Iguarivarius. A 19 de outubro de 2012, por exemplo, Alexandre Cavalleri foi informado pela AICEP Portugal, a agência pública do comércio externo, que Temir Porras estava a acompanhar de “muito perto” as “dificuldades que tem conhecido a venda do pernil [de porco] acordada entre a empresa Iguarivarius” e a empresa pública venezuelana que comprava o pernil à Iguarivarius. É importante referir que Temir Porras chegou a ser secretário executivo do Fonden — Fundo de de Desenvolvimento Nacional que financiava a compra de bens alimentares.

Depois de sair do governo, Temir Porras negociou com Carlos Santos Silva a possibilidade de ser intermediário das suas empresas na Venezuela, sendo remunerado com uma percentagem dos contratos que eventualmente Santos Silva conseguisse. Uma parte das negociações terá decorrido no Hotel Ritz, em Lisboa, a 23 de outubro de 2013, segundo contou Vitor Escária ao procurador Rosário Teixeira. Pormenor: a equipa de investigadores da Operação Marquês estava a vigiar José Sócrates naquele momento e suspeitava que Temir Porras seria um intermediário venezuelano para garantir ao Grupo Lena um contrato de obras públicas no valor de 900 milhões de euros. Tratava-se de um segundo contrato para a construção de mais de 12.500 casas, depois de um primeiro contrato que foi assinado em maio de 2010 aquando da segunda visita oficial de Sócrates ao país de Hugo Chávez.

Nas conversas no Ritz chegou a ser falada uma percentagem de 1% mas não é claro se a mesma foi concretizada. Como vice-ministro para a Europa, Temir Porras acompanhou de perto a negociação desses contratos, chegando a acompanhar a 2 de março de 2012 o secretário de Estado Almeida Henriques (actual presidente da Câmara de Viseu) numa visita oficial às obras de construção de casas sociais que o Grupo Lena estava a realizar na cidade de Cúa, na Venezuela, no âmbito do primeiro contrato assinado em 2010. Manuel Brandão, ex-chefe de gabinete de Paulo Portas, então administrador da AICEP e futuro administrador da Iguarivarius, esteve também nessa visita.

Temir Porras, ex-braço direito de Nicolas Maduro e de Hugo Chávez.

Mais tarde, José Sócrates ajudou Temir Porras na obtenção de uma entrevista com a reitor de Science Po, a prestigiada universidade francesa onde Sócrates estudou, para a inscrição num dos Masters daquela instituição de ensino.

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O ‘bacalhau’ da Venezuela e a ideia para a Iguarivarius

Os contratos com o Grupo Lena, a Teixeira Duarte e a JP Sá Couto foram os mais mediáticos da cooperação bilateral Portugal/Venezuela, que começou a ganhar forma depois de 2008. Mas as primeiras visitas de empresários portugueses ao país iniciaram-se em 2006 com o secretário de Estado Fernando Serrasqueiro. Este, contudo,  impunha que cada um dos privados pagasse a sua viagem e não garantia que, no final, regressassem com um contrato nas mãos. Uma das empresas a aderir foi a Montebravo, onde Cavalleri era diretor comerciale tinha interesse em abrir caminho para a exportação de carne de porco. É que, na Venezuela, o pernil de porco está para o Natal como o bacalhau está para os portugueses.

Conta ao Observador quem acompanhou estas viagens que o então responsável da Montebravo andou cerca de dois a três anos a fazer o trabalho de casa, construindo uma rede de contactos com a base da administração venezuelana. “Esperto, proativo e dinâmico”, nas palavras de um empresário que participou nas mesmas viagens, Alexandre Cavalleri costumava levar presentes de cortesia para todos os seus contactos sempre que visitava a Venezuela — era assim que solidificava relações e pretendia respeitar a cultura local.

Hoje, é recebido por membros destacados do Governo de Nicolás Maduro, (muitas vezes sem o conhecimento da embaixada de Portugal em Caracas), e escreve cartas ao presidente venezuelano quando existem dificuldades no pagamento das faturas da Iguarivarius. Um exemplo disso é uma missiva de 12 de setembro de 2017, em que Cavalleri pede, num estilo emocional, “com a mão no coração, que nos ajude sr. presidente para que esta situação seja resolvida com urgência e da melhor maneira possível”. Estava em causa o pagamento de uma dívida superior a 30 milhões de dólares relativa a 2016 que veio a ser desbloqueado mais tarde.

Conta ao Observador quem acompanhou as primeiras viagens de Cavalleri à Venezuela que andou cerca de 2/3 anos a fazer o trabalho de casa, construindo uma rede de contactos com a base da administração venezuelana. Cavalleri costumava levar presentes de cortesia para todos os seus contactos sempre que visitava a Venezuela — era assim que solidificava relações e pretendia respeitar a cultura local.

A partir de determinada altura, e antes de serem realizados os primeiros contratos com os produtores portugueses, Cavalleri percebeu que podia fazer dinheiro criando a própria empresa. Uma empresa com um fim muito específico: concentrar em si os esforços de várias empresas interessadas em exportar para a Venezuela, diminuindo os custos de exportação de cada uma delas. Cavalleri fazia assim nascer a Iguarivarius.

A estratégia de Cavalleri era clara: criar um intermediário entre produtores portugueses e as autoridades venezuelanas. Na prática,criar uma nova empresa que fosse um trader que comprasse o produto final aos produtores e o revendesse à Venezuela, assegurando o respetivo transporte. Não é por acaso que a Iguarivarius costuma representar outras empresas portuguesas do setor alimentar nas reuniões da Comissão Mista Portugal/Venezuela — órgão que acompanha as relações económicas entre os dois países.

Curiosamente, alguns que acompanharam este início da caminhada ainda numa fase pré-Iguarivarius não viam Alexandre Cavalleri como líder dessa futura empresa. “Não era nem nunca foi visto como um chief executive officer. Era essencialmente um comercial que sabia vender o seu peixe”, conta uma fonte que acompanhou de perto a criação da Iguarivarius.

Com base numa entrevista ao gestor, o Jornal de Negócios escreveu mesmo que Cavalleri “começou a aglomerar posições em empresas em 2008, quando chegou à conclusão de que não era fácil trabalhar em conjunto com outras sociedades”. Estas sociedades não são identificadas mas, ao que o Observador apurou, a Iguarivarius foi fundada por Alexandre Cavalleri e mais duas empresas portuguesas que já exportavam para a Venezuela.

Quando a Iguarivarius é formada no início de setembro de 2009 como uma sociedade por quotas com o capital mínimo de 5 mil euros, o capital estava dividido, segundo o registo comercial inscrito no Portal da Justiça, em duas quotas iguais de 2.500 euros. Uma era detida por Alexandre Cavalleri enquanto a outra era de António Luís Magalhães Tavares, presidente do Conselho de Administração da Cofaco — Comercial e Fabril de Conservas, SA. Produtora de conservas de peixe, a Cofaco chegou a contratualizar um montante muito significativo de mercadoria com a Venezuela mas diversos problemas impediram a concretização do contrato.

A Iguarivarius foi depois transformada numa sociedade anónima a 18 de outubro de 2010 (um mês depois da sua constituição) com um capital de 55 mil euros em ações ao portador — o que significa que o acionista é aquele que detém as ações. Quase oito anos depois, a sociedade anónima continua a ter ações ao portador, mas já tem um capital social de 10 milhões de euros, após sucessivos aumentos — o que acaba por demonstrar a dimensão do seu balanço.

Entre os vários acionistas que a sociedade foi tendo, destaca-se um: a RCC — Ribeiro Carvalho Cavalleri, sociedade gestora de participações sociais com ações ao portador que foi constituída em 2014 por Alexandre Cavalleri e António Parente (um ex-diretor do BCP que se reformou da banca em 2007) para deter a sua posição na Iguarivarius e no grupo que lhe deu origem. Hoje em dia, a RCC detém mais de 90% do capital social da Iguarivarius e domina o Grupovarius. Tendo ações ao portador, só as respetivas sociedades sabem quem são os seus acionistas.

A partir de determinada altura, e antes de serem realizados os primeiros contratos com os produtores portugueses, Cavalleri percebeu que podia fazer dinheiro criando a sua própria empresa com um fim específico: concentrar em si os esforços de várias empresas interessadas em exportar para a Venezuela, diminuindo os custos de cada uma delas. Nascia assim a Iguarivarius.

Em março, o Observador contactou o CEO da Iguarivarius no âmbito deste trabalho mas o porta-voz da empresa respondeu: “Alexandre Cavalleri agradece a vossa proposta mas não vê qualquer interesse em dar uma entrevista ao Observador.” Novas questões foram enviadas a 20 de junho, mas o Observador não obteve qualquer resposta até ao fecho desta peça.

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Quem é Alexandre Cavalleri?

Quem conhece Alexandre Cavalleri lembra-se dele ainda jovem, quando era um porteiro entroncado de uma discoteca na Praia das Maçãs, chamada “Maria Bolacha”. Corriam os anos 90 e a discoteca atraía clientela jovem da zona e da Grande Lisboa que ali passava férias. Sabiam que o pai dele era dono de um pequeno matadouro na zona de Sintra, no qual Cavalleri acabaria por trabalhar antes de surgirem dificuldades económicas — como aconteceu genericamente com os matadouros familiares que não souberam adaptar-se às novas regras sanitárias exigentes da União Europeia.

Mais tarde, transferiu-se para outra empresa de carnes, de maior dimensão, chamada Montebravo. Foi através do departamento comercial da Montebravo que começou a visitar a Venezuela em 2007 e a ter mais ambição, levando-o a anunciar aos patrões que iria trabalhar por conta própria. A Carnes Primor e a Sapropor eram, juntamente com a Montebravo, as sociedades de carnes que começaram a explorar o mercado venezuelano.

Fundou em 2010 a Iguarivarius, que estaria na origem, cinco anos depois, de um grupo empresarial detido maioritariamente pela sua holding, a Ribeiro Carvalho Cavalleri. “O que começou com uma empresa, desenvolveu-se este ano para um grupo empresarial a que chamamos Grupovarius, com a constituição de novas empresas”, lê-se no relatório e contas da Iguarivarius de 2016. Dentro deste grupo, existiam à data oito empresas — entre empresas de segurança (para se dedicar “à segurança de VIP especializados que venham a Portugal”, nas palavras do CEO da Iguarivarius ao Negócios), industriais (tintas Kenitex adquiridas à família de uma das cunhadas de Alexandre Cavalleri e que se encontrava em dificuldades económicas) e de consultadoria, entre outros objetos sociais.

Outra dessas empresas é a Racingvarius, uma empresa que disponibiliza carros desportivos de luxo para simulação de corridas no Autódromo do Estoril, que tem no seu ativo uma frota automóvel avaliada em mais de 1 milhão de euros. O Observador teve acesso a uma proposta que esta empresa fez a um cliente e a oferta é vasta, tal como mostra o site da empresa: Lamborghini Aventador (avaliado em 450 mil euros), Lamborghini Huracán (237 mil euros), Rolls Royce Phantom(520 mil euros), Bentley Continental GT (250 mil euros), Bentley Bentayga (294 mil euros), Ferrari GTC4 Lusso (348 mil euros), Ferrari 488 GTB (272 mil euros), MacLaren Mp4 (carro anterior a 2011 com um valor na época de 260 mil euros), Porsche 911 Turbo S (241 mil euros), Mercedes, Aston Martin Rapid (281 mil euros), BMW M4 (107 mil euros), Porsche Cayman (85 mil euros) e, entre outras viaturas, diversos Mercedes desportivos avaliados em mais de 100 mil euros cada um. No total, a frota da Racingvarius está avaliada em cerca de 4 milhões de euros.

Algumas dessas viaturas são utilizadas por Cavalleri no seu dia-a-dia. A Racingvarius oferece serviços diferentes, sendo que um dos pacotes que oferece aos seus clientes custa 15 mil euros e inclui carro, duas voltas no Autódromo do Estoril, coffee break, duas voltas e seguros.

A empresa tem ainda um barco Sunseeker 34, que tem um valor de mercado de cerca de 3 milhões de euros.

Além de uma paixão por carros, Cavalleri é adepto do Sporting. Após o ataque à Academia de Alcochete não hesitou em criticar Bruno de Carvalho e anunciou a retirada do patrocínio à secção de judo. Chegou mesmo a responder aos adeptos fanáticos que o criticavam ferozmente. Cavalleri não se escondeu e respondeu naquela rede social um a um. As suas respostas, algumas mais agressivas, foram, entretanto, eliminadas.

Além desta paixão por carros, Cavalleri é adepto do Sporting. A Iguarivarius é um dos patrocinadores da secção de judo, uma modalidade que Alexandre e os seus seis irmãos (quatro rapazes e duas raparigas, uma delas atleta olímpica) praticaram desde a infância. Sócio com o número 10.384, não hesitou em criticar o presidente Bruno de Carvalho após o ataque à Academia de Alcochete. “Tenho uma enorme vergonha do actual momento e vejo um futuro muito negro”, disse através do Facebook do Grupovarius. O empresário anunciou na página do seu grupo empresarial a retirada do patrocínio à secção de judo do Sporting e não hesitou em responder aos adeptos fanáticos de Bruno de Carvalho que o criticavam ferozmente — muitas vezes com uma linguagem violenta. Cavalleri não se escondeu e, no auge da crise leonina em que o clube estava fraturado entre quem estava contra BdC e quem estava a favor, o gestor respondeu naquela rede social um a um. As suas respostas, algumas mais agressivas, foram entretanto eliminadas do Facebook do Grupovarius. Mais tarde foi convidado para fazer parte da Comissão de Gestão liderada por Artur Torres Pereira.

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O porco espanhol que é exportado pela Iguarivarius…

Quando a Iguarivarius nasceu, Portugal exportou cerca de 160 milhões de euros para a Venezuela. Mas, segundo o Jornal de Negócios, que citou a 11 de novembro de 2016 informação cedida por uma fonte oficial da empresa de Cavalleri, a Iguarivarius começou a vender pernil de porco à Venezuela em 2008 — dois anos antes da sua constituição formal. Terá vendido três mil toneladas de pernil nesse ano e 2.500 toneladas em 2010. O eventual lapso do Negócios nascerá certamente do facto de Alexandre Cavalleri ter estado ligado a empresas que já forneciam carne para a Venezuela.

Certo é que, em várias missivas enviadas por Alexandre Cavalleri para o presidente Nicolás Maduro e vários membros do seu Governo, o CEO da Iguarivarius menciona sempre uma relação comercial que começou ou em 2008 ou em 2009 — a data varia de carta para carta.

Durante o mandato de Paulo Portas, ex-ministro de Estado e dos Negócios Estrangeiros que tutelava a diplomacia económica, a sociedade de Cavalleri começou a faturar significativamente: entre 2012 e 2017, o Grupo da Iguarivarius vendeu mais de 54 mil toneladas de pernil de porco congelado para a Venezuela, conseguindo só com esse produto uma faturação total no mesmo período que superou os 100 milhões de euros.

O gráfico seguinte mostra as quantidades de pernil de porco congelado exportadas para a Venezuela entre 2012 e 2017 — no entanto, as exportações da empresas começaram em 2010. No ano seguinte também foi exportado pernil de porco, mas não existe qualquer referência às quantidades e aos valores exportados.

Além do pernil, o Grupovarius contratualizou ainda diversos contratos relevantes de import e export com a PDVSA — Petróleos da Venezuela, um dos 15 maiores produtores de petróleo do mundo. Só os ativos da PDVSA estão avaliados em mais de 100 mil milhões de euros. No total, a Iguarivarius já terá faturado mais de 200 milhões de euros à conta da Venezuela.

Nicolás Maduro, presidente da Venezuela, com Paulo Portas, então ministro dos Negócios Estrangeiros, em 2013 em Caracas

Em 2013, por exemplo, os contratos de fornecimento eram assinados com a Corporácion La Casa, uma empresa tutelada pelo Ministério da Alimentação. Uma empresa do universo da PDVSA, a Bariven, também comprava alimentos e, ao que o Observador apurou, terá igualmente feito contratos com o Grupo Iguarivarius.Mas, nos últimos anos, passou a ser a Corpovex — Corporácion Venezolana de Comercio Exterior, tutelada pelo Ministério Popular de Economia e de Finanças, que passou a ser entidade responsável pela importação de produtos alimentares.

A Corpovex, que foi fundada em 2013, é financiada pelo Fonden — Fundo de Desenvolvimento Nacional. Trata-se de um fundo soberano que é financiado com as receitas da venda do petróleo, sendo que a compra do pernil de porco é feita no âmbito do “Plano Geral de Compra de Alimentos”.

A carne que é exportada, contudo, não é toda de origem portuguesa. De acordo com a documentação a que o Observador teve acesso, a Iguarivarius costuma comprar porcos abatidos a produtores espanhóis, sendo que são empresas portuguesas que fazem a transformação, preparação e apresentam o produto final de pernil de porco congelado à Iguarivarius para esta transportar o mesmo para a Venezuela.

A carne que é exportada, contudo, não é toda de origem portuguesa. A Iguarivarius costuma comprar porcos espanhóis, sendo que são empresas portuguesas que fazem a transformação em pernil de porco desosado congelado para a Iguarivarius transportar o mesmo para a Venezuela. O DCIAP abriu um inquérito criminal por suspeitas de fraude fiscal e branqueamento de capitais para investigar a alegada exportação de carne espanhola rotulada como portuguesa.<br ></br >

De acordo com o programa Sexta às Nove, da RTP, o DCIAP abriu um inquérito criminal precisamente para investigar a exportação de carne espanhola rotulada como portuguesa alegadamente por parte da Iguarivarius. A Procuradoria-Geral da República (PGR) confirmou a abertura de tal inquérito, que conta com a colaboração da Direção Geral de Alimentação e Veterinária e da ASAE. Mas, ao Observador, a Direção Geral de Alimentação e Veterinária disse desconhecer tal empresa e tal investigação. Nos referidos autos investigam-se anda suspeitas da alegada prática dos crimes de fraude fiscal e branqueamento de capitais.

A PGR confirmou em janeiro ao Observador a investigação, acrescentando que ainda não tinha arguidos. O Observador perguntou novamente em julho se a informação se mantinha atualizada mas o órgão liderado por Joana Marques Vidal não respondeu.

Ao que o Observador apurou, este problema não é novo. As primeiras encomendas de pernil de porco feitas em 2007 e 2008 pelas autoridades venezuelanas obrigaram os fornecedores portugueses a importar carne de Espanha por falta de produção própria. Os venezuelanos, que estavam com péssimas relações diplomáticas com Espanha desde que o rei Juan Carlos mandou calar Hugo Chávez na Cimeira Ibero-Americana de 2007, no Chile, no célebre episódio “por que no te callas”, começaram a levantar problemas quando desconfiaram que as empresas portuguesas estariam a comprar porcos espanhóis e obrigaram as autoridades portuguesas a emitir documentação que atestasse a origem nacional dos animais. De acordo com uma fonte governamental, o então diretor-geral de Alimentação e Veterinária recusou passar tal declaração.

Por outro lado, as empresas portuguesas que exportam carne e alimentos para a Venezuela são obrigatoriamente certificadas pelas autoridades sanitárias venezuelanas que, em cooperação com a Direção-Geral de Veterinária portuguesa, fazem inspeções em Portugal às instalações das empresas exportadoras.

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… e os pagamentos nas contas na Suíça

O grupo liderado por Alexandre Cavalleri fez em 2016 um contrato com a Raporal (empresa agro-alimentar com capacidade instalada de produção, abate e indústria transformadora suína e acionista minoritário da Iguarivarius) para o “fornecimento” de 11 mil toneladas de “pernil de cerdo deshuesado y congelado” — ou seja, pernil de porco desosado e congelado.

Essas 11 mil toneladas seriam adquiridas pela Raporal e fornececidas à Agrovarius de duas formas:

  • 3.800 toneladas eram produzidas pela própria Raporal, sendo vendidas por 6,9 milhões de euros à Agrovarius;
  • As restantes 7.200 toneladas seriam adquiridas por 15,2 milhões de euros à empresa espanhola Cárniques Celra, com sede em Girona (Catalunha) — um dos maiores grupos agro-alimentares espanhóis, com uma faturação superior a 600 milhões de euros.

Neste último caso, as 7.200 toneladas fornecidas pela empresa espanhola representam um produto em bruto, que teria de ser desmanchado, transformado e congelado pela Raporal. Fica claro, portanto, que a maior parte do pernil de porco fornecido pelo Grupo Iguarivarius à Venezuela tem origem espanhola, sendo que uma minoria é produzida em Portugal. Pelo menos, em 2016.

O Observador contactou a Raporal em maio mas a empresa recusou fazer declarações ou prestar qualquer tipo de informação.

Das 11 mil toneladas vendidas pelo Grupo da Iguarivarius para a Venezuela em 2016, 3.800 toneladas eram produzidas em Portugal, enquanto que as restantes 7.200 toneladas seriam adquiridas por 15,2 milhões de euros à empresa espanhola Cárniques Celra, com sede em Girona (Catalunha).

De acordo com a documentação a que o Observador teve acesso, a própria Corpovex (o cliente venezuelano da Agrovarius) assumiu em janeiro de 2018 perante a empresa de Alexandre Cavalleri que lhe devia cerca de 38 milhões de dólares (cerca de 32,5 milhões de euros) por conta do fornecimento relativo ao ano de 2016. Valor que, segundo uma notícia do Jornal de Negócios de 11 de novembro de 2016, que cita dados fornecidos pela própria Iguariarius, corresponderá a menos de metade do total do contrato para o fornecimento de 14 mil toneladas de carne por 63,5 milhões de euros (cerca de 69,3 milhões de dólares). É certo que o texto do Negócios fala apenas em fornecimento de pernil de porco mas, de acordo a documentação a que o Observador teve acesso, a Iguarivarius contratualizou também com uma empresa pública venezuelana o fornecimento de combos.

O que é um combo? É uma espécie de cabaz que tem vários produtos, como carne de vaca, de frango e de porco, leite, ovos, latas de atum e de outro pescado, presunto e ervas ou pastas para tempero. Trata-se de produtos cada vez mais raros numa Venezuela a braços com uma crise económica gravíssima e alvo de sanções da comunidade internacional que dificultam a importação de bens alimentares.

Ao que o Observador apurou, a Agrovarius terá assinado contratos de fornecimento de combos em 2016 e em 2017, sendo que neste último ano foi acordado o fornecimento de 600 mil combos.

No que diz respeito a 2017, o ano em que Nicolás Maduro acusou Portugal de sabotagem económica, a Corpovex transferiu um total de 11,6 milhões de euros entre outubro e dezembro de 2017 para uma conta que a Agrovarius detém no Novo Banco, em virtude da relação que a Iguarivarius tinha com o BES de Ricardo Salgado desde a fundação da sociedade de Alexandre Cavalleri.

De acordo com a documentação ao que o Observador teve acesso, a Corpovex transferiu um total de 11,6 milhões de euros entre outubro e dezembro de 2017 para uma conta que a Agrovarius detém no Novo Banco. Os venezuelanos enviaram igualmente um valor de 17.290.000 dólares (cerca de 14,8 milhões de euros ao câmbio actual) no mesmo período para uma conta da Agrovarius no Banque Privée Millenium BCP – o banco suíço do Banco Comercial Português, localizado em Genébra.<br ></br >

A Corpovex transferiu igualmente em outubro de 2017 um valor de 17.290.000 dólares (cerca de 14,8 milhões de euros ao câmbio atual) para uma conta da Agrovarius no Banque Privée Millenium BCP — o banco suíço do Banco Comercial Português, localizado em Genebra.

Esse montante total de cerca de 26,4 milhões de euros foi transferido pela Corpovex a título de adiantamento do pagamento do fornecimento de 7 mil toneladas de pernil de porco — tendo a Agrovarius confirmado a 30 de novembro de 2017 que tinha recebido apenas um montante de 10 milhões de dólares (cerca de 8,5 milhões de euros ao câmbio atual) O montante total que tinha sido contratualizado atingia os 34,5 milhões de dólares (cerca de 29,5 milhões de euros ao câmbio atual).

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O problema do pernil de 2017 e as ‘declarações de amor’ de Cavalleri à Revolução Bolivariana

Foi precisamente por causa do pernil de porco que a Iguarivarius ganhou uma notoriedade pública inesperada com acusações de sabotagem económica proferidas por Nicólas Maduro, no Natal de 2017.  Isto apesar de não ser a única empresa portuguesa a exportar pernil de porco para a Venezuela. A Euroeste, por exemplo, também presta o mesmo serviço.

A Corpovex contratualizou com a Iguarivarius o fornecimento de 7 mil toneladas, mas só terão chegado cerca de duas mil toneladas a Caracas — o que motivou uma vaga de protestos em algumas das zonas mais pobres da Venezuela. Como o Observador recordou na altura, seis milhões de venezuelanos recebem apoio alimentar — uma resposta do Governo de Maduro às sanções económicas decretadas pelos Estados Unidos e aliados.

Daniel G. Colina@danielgcolina

En la antigua pasta Ronco de Antímano alrededor de 200 personas protestando por la falta de los perniles. Versión policial.

A origem do problema terá residido, em primeiro lugar, no atraso de pagamentos prévios (antes da entrega da mercadoria) que a Corpovex se tinha obrigado a realizar em 2017 mas também a pagamentos em atraso relativamente ao fornecimento do ano anterior. Além desse atraso no embarque do pernil de porco, surgiram também problemas alfandegários em países que têm relações difíceis com o regime de Nicolas Maduro e que fazem parte da rota marítima entre Portugal e a Venezuela.

Certo é que a Iguarivarius começou a ter problemas em receber pagamentos da Venezuela desde 2016 — que motivaram reuniões em 2017 entre Alexandre Cavalleri e Delcy Rodriguez, então vice-presidente e ministra dos Negócios Estrangeiros da Venezuela. De acordo com missivas trocadas entre a embaixada de Portugal em Caracas e os escritórios em Lisboa da AICEP Portugal Global, a encomenda de pernil de porco desse ano terá “sido avaliada” pelo General Chefe Lucas Rincon Romero, embaixador da Venezuela em Lisboa desde 2006, mas “sem a autorização prévia do Governo [de Maduro] ou garantia de pagamento”, lê-se numa missiva enviada pelo conselheiro comercial da embaixada de Portugal em Caracas.

Lucas Rincon Romero foi uma importante figura do regime de Hugo Chávez, tendo sido seu ministro nas pastas do Interior e da Justiça (2003/2006) e Defesa (2002). Uma sua adida e conselheira, Margarita Luísa Mendola Sanchez (que foi procuradora-geral da República entre janeiro e agosto de 2011), foi uma das figuras do regime venezuelano que terá recebido somas avultadas (6,8 milhões de dólares) da Espírito Santo (ES) Enterprises, o famoso ‘saco azul’ do Grupo Espírito Santo.

Alexandre Cavalleri com o general Lucas Ricon Romero, embaixador da Venezuela em Portugal desde 2006. Foto retirada do Facebook do Grupovarius)

Alexandre Cavalleri tem igualmente boa relação com o general Rincon Romero. A propósito de um conjunto de sanções contra a Venezuela decididas em 2015 pelo então presidente Barack Obama por violação dos direitos humanos, Cavalleri mostrou junto de Ricon Romero o seu apoio à revolução bolivariana. “A Iguarivarius, que ao longo dos anos tem mantido as mais profundas relações comerciais com o Estado Venezuelano (…) expressa a sua mais sincera solidariedade com o povo venezuelano e com o presidente Nicolas Maduro”, lê-se na carta assinada por Cavalleri e a que o Observador teve acesso.

O líder da Iguarivarius entendia que as sanções determinadas por Obama (e que, entretanto, foram significativamente agravadas pelos Estados Unidos) representavam uma “grave agressão e uma violação do Direito Internacional”. Daí a “condenação” que decidiu expressar ao general Lucas Romero contra as “medidas coercivas unilaterais contra a República Bolivariana da Venezuela”, que mais não eram do que um “novo ataque imperialista” dos norte-americanos. Tudo porque o próprio empresário, “com assídua presença na Venezuela desde 2007”, era “testemunha da evolução que esse país teve ao longo dos anos, com redução de pobreza, analfabetismo e crescimento do próprio país em termos de PIB”.

Só nos últimos três anos, o PIB da Venezuela caiu cerca de 40%, sendo que a taxa de inflação pode atingir os 14.000% este ano

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As tentativas de contacto e a recusa do Governo de Costa

Ao longo desta investigação, que se iniciou em janeiro, o Observador tentou entrar em contacto por diversas vezes com Alexandre Cavalleri, Mário Lino, Vitor Escária e Manuel Brandão. Todos recusaram responder a perguntas feitas por telefone e por escrito. Lino, por exemplo, como se pode ver pela conversa que reproduzimos com base nas notas da jornalista do Observador, chegou a desligar a chamada:

Observador (OBS): Dr. Mário Lino, tem um minuto?

Mário Lino (ML): Depende para o que for

OBS: Estou a fazer um trabalho sobre o Grupovarius e a empresa Iguarivarius…

ML: Pois.. Para isso terá que falar com o assessor…

OBS: Mas não me pode dizer como chegou à empresa, como ela cresceu tão rápido…

ML: Pois, isso do crescer tão rápido é preciso ter termo de comparação… Mas agora não posso, fale com o assessor…

OBS: Diga-me uma hora a que lhe dê mais jeito eu ligar.

ML: Não… Não posso…

OBS: Mas não me quer dizer como conheceu a empresa?

ML: Olhe, vou ter que desligar, peço desculpa…

Também os ministros Augusto Santos Silva (Negócios Estrangeiros) e Manuel Caldeira Cabral (Economia), e Luís Castro Henriques, presidente da AICEP Portugal Global, negaram o acesso aos documentos da Comissão Mista Portugal/Venezuela (que acompanhou os negócios da Iguarivarius e de outros exportadores com a Venezuela). Os ministros consideram que os “documentos produzidos no âmbito das relações diplomáticas do Estado português não são considerados processos administrativos”, logo não podem ser acedidos pelo Observador. A AICEP, por seu lado, entende que “a competência e responsabilidade” da gestão do arquivo é do Ministério dos Negócios Estrangeiros. O Observador deu entrada com uma queixa na Comissão de Acesso aos Documentos Administrativos contra os ministros Augusto Santos Silva e Manuel Caldeira Cabral e contra Luís Castro Henriques.

O Observador dirigiu igualmente em abril e em junho vários pedidos formais de acesso à documentação relacionada com a Iguarivarius e outras empresas do Grupovarius que existe na AICEP Portugal Global (e fora do âmbito da Comissão Mista Portugal/ Venezuela) sobre qualquer tipo de apoio financeiro e não financeiro prestado, tendo o organismo liderado por Luís Castro Henriques disponibilizado a 20 de julho um dossiê com documentação interna relacionada com apoio logístico concedido à Iguarivarius. A AICEP Portugal Global decidiu rasurar os nomes dos funcionários do organismo que constam dessa documentação, tendo por base a sua interpretação da nova lei de proteção de dados.

A discrição e até secretismo são características que rodeiam não só a Iguarivarius como também a diplomacia económica — mesmo quando ex-titulares de cargos políticos e públicos que abriram o mercado venezuelano às empresas portuguesas vão trabalhar para uma das sociedades privadas que mais lucrou com esse aprofundamento das relações entre os dois países.

(JE) Clientes do Hotel Pestana na Venezuela analisados pelos serviços secretos

(JE) Funcionários do Serviço Bolivariano de Inteligência da Venezuela (SEBIN, serviços secretos) continuam a restringir o acesso ao Hotel Pestana Caracas, propriedade de portugueses, e estão a analisar a listagem dos hóspedes e vídeos das câmaras de segurança.

Segundo fontes do hotel, os funcionários do SEBIN estão a a analisar a listagem dos hóspedes do hotel e os vídeos das diferentes câmaras de segurança.

Funcionários do SEBIN evacuaram na segunda-feira o Hotel Pestana Caracas, alegadamente na sequência das investigações relacionadas com o atentado de sábado contra o Presidente da Venezuela, Nicolás Maduro.

Os hóspedes do Hotel Pestana Caracas foram realojados no Hotel Embassy Suites.

Apesar de fontes não oficiais darem conta da detenção de duas pessoas, alguns empregados do hotel dizem não terem conhecimento de eventuais detenções.

Propriedade do Grupo Pestana, de Portugal, o Hotel Pestana Caracas foi inaugurado em 2008, durante a visita à Venezuela do então primeiro-ministro português, José Sócrates.

No sábado, duas explosões que as autoridades dizem ter sido provocadas por dois drones (aviões não tripulados) obrigaram o Presidente da Venezuela a abandonar rapidamente uma cerimónia de celebração do 81.º aniversário da Guarda Nacional Bolivariana (polícia militar).

O ato, que decorria na Avenida Bolívar de Caracas (centro), estava a ser transmitido em simultâneo pelas rádios e televisões venezuelanas.

No momento em que Nicolás Maduro anunciava que tinha chegado a hora da recuperação económica ouviu-se uma das explosões.

Sete militares ficaram feridos e, segundo as autoridades, foram detidas seis pessoas por suspeita de envolvimento no atentado.

(BBG) Venezuela ‘drone attack’: Six arrests made

(BBG)

Media captionFootage showed dozens of soldiers running away before the transmission was cut off

Six people have been arrested in Venezuela for involvement in an apparent assassination attempt on President Nicolás Maduro, the interior minister says.

Néstor Reverol said they were part of a group that loaded two drones with explosives and set them off during a military parade in the capital Caracas.

Mr Maduro has warned the perpetrators face “maximum punishment”.

He has blamed Colombia for the incident but provided no evidence.

Colombia said the accusation was “baseless”.

The government has also pointed the finger at the opposition, prompting fears of a new crackdown.

Many opposition leaders have already left the country citing government harassment and there are reported to be more than 200 political prisoners in the country’s jails.

Mr Maduro gestures during ceremony in Caracas - 4 AugustImage copyrightAFP
Image captionMr Maduro was speaking at a military ceremony when the incident happened

Meanwhile Defence Minister Vladimir Padrino Lopez declared his unconditional loyalty to the president on national TV.

“We are determined, determined to defend our homeland, our constitution, our democracy, our institutions,” he said.

Correspondents say Mr Maduro has relied heavily on the armed forces to keep power in the midst of an economic crisis and political turmoil.

What is known about the alleged attack?

The incident happened when Mr Maduro was speaking at an event to mark the anniversary of the national guard.

A bang is heard and footage of his speech shows the president suddenly looking upwards and dozens of soldiers running away.

Two drones loaded with explosives went off near the president’s stand, Communications Minister Jorge Rodriguez said.

Seven soldiers were injured, the Venezuelan authorities said.

Security forces check a building after explosions near the place where President Maduro was speaking. Photo: 4 August 2018Image copyrightAFP/GETTY IMAGES
Image captionCharred windows were seen near the place where President Maduro was speaking

Later Mr Maduro said the incident had strengthened his resolve.

“I am fine, I am alive, and after this attack I’m more determined than ever to follow the path of the revolution,” he said.

“Justice! Maximum punishment! And there will be no forgiveness.”

Interior Minister Reverol said six “terrorists and hired killers” had been arrested, several vehicles seized and hotels raided.

Who could be behind this?

Mr Maduro accused neighbouring Colombia and elements within the US of instigating “a right-wing plot” to kill him.

The Colombian government has denied any involvement, saying there is “no basis” to Mr Maduro’s allegations.

US National Security Adviser John Bolton denied any US involvement in the incident, adding that it could be “a pretext set up by the regime itself”.

Mr Rodriguez accused Venezuela’s right-wing opposition of carrying out the attack.

“After losing the vote, they failed again,” Mr Rodriguez said.

He was referring to May’s presidential elections, where Mr Maduro was re-elected for another six-year term.

However, Hasler Iglesias, a youth leader with the opposition Voluntad Popular Party, told the BBC: “It’s hard to believe that the opposition is going to make an attempt when they have never made an attempt in this way in 20 years.”

Meanwhile, a little-known group called Soldiers in T-shirts said on social media that it was behind the alleged attack.

The claim was not backed up by any evidence, and the group did not respond to media requests for comment.

Armed soldiers stand guard in Caracas. Photo: 4 August 2018Image copyrightAFP/GETTY IMAGES
Image captionSoldiers sealed off the area after the alleged attack

To add further to the confusion, firefighters at the scene disputed the government’s version of events, the Associated Press reports.

Speaking on condition of anonymity, three of them said the incident was actually a gas tank explosion inside an apartment, but did not provide further details, the news agency says.

Who is President Maduro?

Mr Maduro has managed to split opinion almost as much as his predecessor in office, Hugo Chávez.

Since assuming office in 2013, Mr Maduro’s administration has drawn widespread condemnation from a string of nations worldwide for undermining democracy and violating human rights in his country.

His opponents paint him as a ruthless despot who detains his political rivals on overly harsh charges pressed by a judiciary under his party’s control, while his followers say he is protecting the country from another coup.

His re-election in May came amid a deep economic crisis which has been driving hundreds of thousands of Venezuelans from the oil-rich country.

However, there is still a loyal core of people who support Mr Maduro and his United Socialist Party (PSUV), saying Venezuela’s problems are caused not by the government but by forces such as the US.